the beginning after the end Chapitre 287

UNE FOIS DANS UNE VIE

Je me sentais un peu mal.

Le fils du chef Mason, Braxton, avait remporté le tournoi des Strikers, ce qui signifiait qu’il serait envoyé à Aramoor pour devenir élève à l’Académie de Stormcove. N’importe quel autre jour, Braxton aurait été le centre d’attention pour sa victoire, et la cible de l’envie de ses pairs. Non seulement le statut de Braxton, mais celui de toute sa famille aurait été élevé dans la ville de Maerin et – s’il réussissait à Stormcove – dans tout Aramoor.

Cependant, après que Cromely ait félicité Braxton pour sa victoire au tournoi et ait dit à demi-mot qu’il avait hâte de le voir à Stormcove, le vieux représentant a pratiquement poussé le pauvre garçon hors de la scène et a annoncé un “événement unique” pour les citoyens de Maerin Town et des autres villes voisines.

La foule a rapidement oublié l’exposition et s’est mise à applaudir alors qu’Aphène, Pallisun et moi-même sommes sortis sur le terrain avec Cromely entre nous. Les ouvriers ont rapidement enlevé la plate-forme surélevée où les Strikers avaient combattu, car nous avions besoin de plus d’espace, ne laissant que le sol herbeux de l’arène.

“Merci d’avoir accepté de vous entraîner avec nous “, a dit Pallisun assez fort pour que le public puisse l’entendre. Plus doucement, il a dit, “Nous avions peur que vous refusiez.”

“Le plaisir est pour moi”, ai-je dit, ignorant le sous-entendu hautain de sa gratitude.

Les deux étudiants avaient changé de tenue. Alors que leur armure ressemblait plus à un article de mode qu’à un objet de combat fonctionnel, leurs armes racontaient une autre histoire.

Pallisun retira un bouclier de son anneau dimensionnel ; le bouclier disgracieux était presque aussi grand que lui et deux fois plus large. Aphène, quant à elle, tenait une claymore à la lame nacrée dans sa main droite, et tout son bras gauche était recouvert d’un brassard en argent.

” Suivant les règles standards des duels non mortels, les armes sont autorisées mais doivent être émoussées. La magie est autorisée, mais elle doit être contrôlée pour éviter de causer des blessures graves, et aucun effet ne doit être utilisé qui risquerait de blesser le public. Tous les combattants doivent adhérer aux ordres du modérateur.” Cromely a annoncé les règles avec un air exercé. “Quand les combattants seront prêts, nous commencerons.”

Tous les trois ont attendu en silence que je sorte mon arme, mais j’ai secoué la tête. “Je me battrai à mains nues.”

Aphène s’est avancé, les yeux plissés. “Cherchez-vous à mettre votre défaite sur le compte de l’absence d’arme, Ascendeur Grey ?”

‘Nnngh ! Ils sont si effrontés’ grogna Regis, hérissé de colère.

” Je promets de n’en vouloir qu’à moi-même en cas de défaite “, répondis-je calmement avant de me tourner vers Cromely. “Maintenant, pouvons-nous commencer ?”

Le vieil homme a laissé échapper une toux avant de reculer de plusieurs pas, tenant sa main droite en l’air.

“Commencez !” Cromely s’est écrié alors que sa main se balançait vers le bas.

Immédiatement, la foule s’est mise à applaudir. Pallisun a levé son bouclier pour se couvrir, lui et son partenaire, et les deux hommes m’ont étudié attentivement. Je me suis rendu compte qu’ils ne savaient pas si j’étais un Caster, un Shield ou un Striker.

Après une brève pause, les deux hommes ont chargé. Bien qu’ils soient tous deux cachés derrière le grand bouclier, je pensais qu’Aphène se préparait à lancer sa première attaque, probablement pour sonder mes défenses et évaluer mon style de combat.

Prenant une position de duel avec les deux bras détendus à mes côtés, j’ai réfléchi à l’approche à adopter. Sans pouvoir sentir leur niveau de mana, je ne pouvais pas être sûr de leur puissance, mais d’après ce que j’avais vu des étudiants alacryens lors de l’exposition, je devais supposer que les meilleurs étudiants de l’Académie de Stormcove avaient le niveau d’un aventurier de rang A.

Avec mes réserves d’éther à peine à 10%, il y avait juste assez de danger pour que je reste sur mes gardes.

Pallisun a soulevé une tempête de poussière derrière lui en fonçant vers moi. S’écarter de son chemin était assez simple, mais Aphène attendait cela, brandissant sa claymore. Ses cheveux noirs flottaient dans le vent tandis qu’elle décrivait un large arc de cercle, que j’ai évité en sautillant, suivi d’une attaque, que j’ai évitée.

Pendant ce temps, Pallisun a fait un virage serré, aidé par des rafales de vent précises. Son bouclier scintillait à quelques mètres de lui, comme un taureau menant avec ses cornes. “Tu vas devoir faire plus que simplement esquiver !” rugit l’élève au bouclier.

Leurs mouvements étaient bien pratiqués et sans ouvertures flagrantes. Aphène utilisait Pallisun comme protection – et comme obstruction pour limiter ma vue sur elle – tout en lançant des attaques dévastatrices avec la grande épée à deux mains. Aussi bien qu’ils se battaient ensemble, je ne doutais pas de leur capacité à rivaliser même avec un aventurier vétéran de rang AA.

Malheureusement pour eux, avec mon expérience complétée par les réflexes inhumains dont j’avais hérité, ils auraient aussi bien pu annoncer leurs mouvements.

Pivotant sur mon pied avant, j’ai redirigé la prochaine attaque d’Aphène avec ma main contre le plat de sa lame. En même temps, j’ai enfoncé mon pied arrière dans le sol au moment où Pallisun était sur le point de me plaquer.

Avec mon pied bloquant la charge de Pallisun, il a volé par-dessus mon épaule, à peine capable de tenir son bouclier. Aphène avait mis tout son poids dans son attaque, ce qui l’a fait basculer en avant alors que son attaque manquait sa cible. Profitant de son déséquilibre, je l’ai frappée d’une paume ouverte en plein sur son gantelet.
Aphène a basculé sur le sol, puis a trébuché maladroitement alors qu’elle tentait de se remettre rapidement sur ses pieds. S’il s’agissait d’un combat de vie ou de mort, elle m’avait déjà donné plus que l’occasion de frapper son dos non protégé. Pallisun s’en sortit mieux, utilisant sa magie du vent pour se repositionner dans l’air et atterrir habilement sur ses pieds.

Mon regard s’est attardé sur les deux étudiants naïfs, tous deux maintenant en colère, bien que la colère soit encadrée par la rougeur de l’embarras.

APHENE MANDRICK
“C’est quoi ces visages ?” demanda l’ascendeur en penchant la tête sur le côté. “Vous auriez dû vous attendre à ça de la part d’un ascendeur, non ?”

J’ai étudié le bel homme. Malgré son cadre tonique mais mince et son état désarmé, je ne pouvais m’empêcher de commencer à le craindre. Ses yeux dorés, son expression nonchalante et ses manières charmantes auraient dû me paraître aimables, mais il avait toute la chaleur d’un prédateur en quête de sang.

Ne voulant pas montrer de faiblesse, j’ai ravalé mes émotions.

“Nous ne voulions pas vous blesser accidentellement. Mes excuses pour avoir sous-estimé vos prouesses.” Je l’ai contourné et me suis placé à moitié derrière le bouclier de Pallisun. En serrant les dents, j’ai ajouté : “Ça ne se reproduira plus.”

Pallisun, à côté de moi, abandonna son bouclier comme pour ponctuer mon propos. Réalisant que notre adversaire était clairement un Striker, il a retiré les deux gantelets de plaque lourde dont il avait hérité, en tant que successeur du sang Blather.

Le vent a bourdonné et sifflé alors qu’il enroulait ses doigts en un poing. Avec un grognement, Pallisun s’est élancé en avant. Je l’ai suivi de près.

Pallisun a balancé son poing recouvert de vent, mais il n’a touché que de l’air, et l’ascendeur a facilement reculé avant de lui donner un coup de pied à la poitrine. Malgré la différence de poids entre Pallisun et l’ascendeur, mon partenaire a glissé en arrière sur le sol et s’est plié en deux, haletant.

Ne voulant pas laisser une chance à l’ascendeur, j’ai dépassé Pallisun d’un bond et j’ai balancé Harmony vers le bas dans une feinte. La lame chatoyante de mon épée siffla en coupant l’air juste devant l’ascendeur, mais j’ai canalisée un flot de mana dans mon bras armé afin de changer la trajectoire de ma lame à mi-chemin.

Le mouvement de ma propre épée était flou, et même moi j’étais à peine capable de le suivre, mais d’une manière ou d’une autre, sa main pâle avait attrapé mon poignet en l’air.

“Pas mal”. Malgré la finesse et la délicatesse de sa main, il tenait mon poignet d’une main de fer.

Laissant tomber Harmony, je l’ai attrapée avec ma main libre et j’ai poussé en avant, mais il a de nouveau fait un pas de côté, le mouvement si nonchalant qu’on aurait dit qu’il contournait une flaque de boue lors d’une promenade d’après-midi.

“Essaie encore”, a-t-il dit comme s’il était mon instructeur plutôt que mon adversaire. L’ascendeur a lâché ma main, puis m’a poussé en plein dans l’épaule.

Tout mon corps a été secoué en arrière par la force soudaine avant que je puisse tourner pour éviter l’impact, et Pallisun a juste réussi à s’écarter avant que je ne trébuche sur lui.

Lorsque nous avons récupéré tous les deux, nous nous sommes placés côte à côte avec nos armes en position défensive. Cependant, l’ascendeur se tenait simplement là, avec son expression d’ennui.

“Bâtard arrogant.” Mon partenaire a craché sur le sol et s’est redressé. Un vent tourbillonnant s’est levé de nulle part et a enveloppé tout son corps.

Il m’a lancé un regard complice et j’ai hoché la tête en signe de compréhension.

Comme on s’est entraînés.

S’élançant en avant une fois de plus, nous avons approché l’ascendeur sous des angles différents.
J’ai enfoncé mes talons et me suis préparé à lui envoyer la pointe d’Harmony à quelques pas de l’atteindre, tandis que Pallisun se baissait pour viser les jambes.

Cependant, au moment où je commençais à canaliser la foudre dans mon bras et dans ma lame, l’ascendeur avait dépassé Pallisun et se trouvait juste devant moi.

Se déplaçant avec une précision étonnante, il a esquivé ma poussée. Puis le monde a soudainement basculé et je me suis retrouvé dans les airs.

Un coup de vent m’a orienté suffisamment pour que je puisse diriger le sort que j’avais canalisé, et j’ai libéré la lance voltaïque de la pointe de ma lame tout en tombant au sol.

Cependant, même l’élément le plus rapide ne pouvait pas prendre l’ascendeur au dépourvu alors qu’il disparaissait, son corps étant flou.

Le temps que mes pieds touchent le sol, l’ascendeur avait fait trébucher Pallisun, l’avait fait tourner dans les airs, l’avait projeté dans l’herbe et avait enfoncé son poing dans la poitrine de mon partenaire. Heureusement, Pallisun avait réussi à lever ses bras pour faire une garde croisée, mais la force de l’impact a fait craquer la terre sous lui.

Immédiatement, j’ai fait un bond en arrière pour maintenir la distance plutôt que d’essayer de me battre au corps à corps contre ce monstre.

J’ai balancé Harmony dans un large arc. Une onde de choc a jailli de ma lame et s’est dirigée vers l’endroit où l’ascendeur se tenait au dessus de Pallisun. Concentrant plus de mana dans mon emblème, j’ai voulu que le croissant voltaïque se divise en une douzaine de projectiles distincts. Il m’a fallu toute ma concentration pour contrôler la nature chaotique de la foudre et lui donner la forme que je voulais, mais dans la fraction de seconde qui m’a été nécessaire pour le faire, l’ascendeur a soulevé Pallisun du sol pour l’utiliser comme un bouclier humain.

“Lâche !” J’ai maudit, dispersant le sort juste avant qu’il ne touche mon partenaire.

“C’est moi qui me bats sans arme.” L’ascendeur aux cheveux de blé a froncé les sourcils en jetant un coup d’œil derrière le corps inconscient de Pallisun. “Mais je suis confus. Es-tu un Striker ou un Caster ?”

Il ne prend pas ça au sérieux ?

Pallisun et moi avions tous deux été testés dans le seuil d’un mage de haut niveau – lui en tant que Shield et moi en tant que Striker. L’évolution d’une de mes crêtes en un emblème m’avait même permis de lancer des éclairs à distance.

Pourtant, cet ascendeur, qui semblait n’utiliser que du mana pur, nous tournait autour comme si nous étions des enfants à peine capables de marcher.

Le regard de l’ascendeur se porta sur Pallisun, qui se débattait dans ses bras. D’un ton moqueur, il a dit : ” Tu crois que tu peux te lever si je te laisse partir ? “.

“Va te faire foutre !”, a rugi mon partenaire, libérant un dôme de gravité renforcée autour d’eux. L’herbe courte était aplatie, et même moi, je sentais l’attraction de la gravité peser sur moi.

Le premier emblème de Pallisun lui a coûté cher avec sa capacité de mana actuelle. Puisqu’il avait décidé de l’utiliser, alors je ne devais pas me retenir non plus.

” Tiens bon ! ” J’ai crié alors que Pallisun se libérait de l’emprise affaiblie de l’ascendeur.

Mon partenaire et l’ascendeur ont déclenché un combat rapproché. Même dans le champ de gravité qui aurait dû ralentir ses mouvements, l’ascendeur ne semblait pas gêné.

Sans perdre de temps, j’ai allumé mon second emblème.

“Aphène, arrête !” J’ai entendu la voix inquiète de mon grand-père alors que le monde entier passait au ralenti.

Mon corps protesta alors que le mana circulait dans mon emblème, libérant du mana voltaïque qui parcourait mes veines comme des milliers de petites piqûres d’épingle. Je pouvais sentir chaque centimètre de mon corps électrifié d’énergie, renouvelant ma confiance.

D’une certaine manière, les capacités de l’ascendeur vont jouer en notre faveur.

Avec les images que notre artefact capturera de ce combat, Pallisun et moi pourrons sûrement être capable d’entrer dans une académie d’ascendeurs dans le dominion central.

Mon regard se porta sur l’ascendeur qui, même s’il se battait contre Pallisun, m’observait avec une expression de surprise, et il semblait véritablement intéressé par ce que je faisais pour la première fois.

Ce n’est pas surprenant. La magie interne de la foudre est rare, et celle-ci est un emblème de haut niveau.

Ignorant les cris de mon grand-père, je me suis approché de leur duel. “Pallisun !”

L’emblème sur le bas du dos de mon partenaire flamboyait sous sa tunique, et le dôme de gravité accrue se condensait autour de ses gantelets pour former une aura vitreuse qui rendait l’espace flou.

Un sourire confiant traversa le visage fatigué de Pallisun alors qu’il activait les pleins effets de son précieux artefact, qui avait été conçu pour l’affinité inhérente du Sang Blather pour la magie de gravité.

Une fois qu’il aurait pleinement maîtrisé son emblème et ses gantelets, Pallisun serait capable non seulement de bloquer les projectiles physiques, mais aussi de rediriger les projectiles magiques grâce à l’utilisation de la force répulsive.

Même dans son état actuel, il était une force sur laquelle il fallait compter. Avec moi à ses côtés, même un ascendeur à part entière aurait du mal à nous battre, sans parler de celui qui venait à peine de terminer sa première ascension.

“Intéressant !” dit l’ascendeur, rayonnant. Il avait interrompu son échange avec Pallisun, s’éloignant, choisissant de regarder avec intérêt mon partenaire activer son artefact au lieu de presser l’attaque. Puis, avec un sourire terrible, il a changé de position et s’est préparé à charger vers nous.

Je savais qu’il était rapide – il n’avait été guère plus qu’un flou ou un flash de couleur lors de nos précédents échanges – mais même avec mon sort interne de foudre qui augmentait considérablement mes sens et mes réflexes, j’étais à peine capable de suivre ses mouvements.

Pallisun a réussi à lever ses bras pour se défendre contre l’attaque de l’ascendeur, me permettant de contourner mon partenaire et de frapper le côté exposé de l’homme.

Le monde bougeait au ralenti autour de moi tandis que mes sens captaient tout : le crissement de l’herbe et de la terre sous mes pieds, le sifflement de la lame d’Harmony coupant l’air, et le bruit sourd du poing de l’ascendeur frappant le gantelet de Pallisun.

Mais avant que je ne puisse porter mon coup, l’ascendeur a pivoté sur ses talons, réduisant la distance entre nous de sorte que mon attaque est passée inaperçue dans le dos de l’homme. Il a coincé mon bras armé sous le sien et a balayé mes jambes sous mes pieds.

Je pouvais suivre chaque instant de la brillante manœuvre de l’ascendeur, de son jeu de jambes à son apparente capacité à prédire la position de mon attaque tout en synchronisant ses propres mouvements. Suivre et réagir, cependant, étaient deux histoires différentes.

Avant qu’il ne puisse terminer son mouvement, Pallisun a réussi à lancer un coup de poing inspiré par la gravité depuis l’arrière de l’ascendeur. Il n’était pas surprenant de voir qu’il était capable d’esquiver : l’un de ses emblèmes, ou même un regalia, devait lui donner une paire d’yeux derrière la tête.

Cette fois, cependant, le champ de gravité entourant le gantelet de mon partenaire s’est élargi au moment où il passait devant la tête de l’ascendeur, le poussant juste assez pour que je puisse me dégager de son emprise avant d’exécuter un mouvement latéral pour me redresser.

Ma jambe gauche palpitait comme si elle était en feu à cause de ce simple coup de pied, mais j’ai réussi à mettre assez de poids dessus pour suivre l’attaque de Pallisun avec un balayage horizontal bas avec Harmony.

L’ascendeur a pivoté en arrière, esquivant ma frappe, et en même temps, il a accroché sa jambe derrière l’intérieur des genoux de Pallisun. Avant même que je puisse avertir Pallisun, l’ascendeur a repoussé sa jambe et lui a balancé un bras tendu en plein visage.

Le cou de Pallisun a été projeté en arrière sous l’effet de la force, tandis que ses jambes s’agitaient dans les airs avant que l’arrière de sa tête ne s’écrase sur le sol dans un fracas retentissant.
Un cri guttural s’est échappé de ma gorge alors que je chargeais l’ascendeur.

Je peux le faire. Je peux encore lire ses mouvements. Tant que je peux le lire, je peux réagir.

L’ascendeur regarda par-dessus son épaule avec un regard impatient, me faisant involontairement sursauter. Il s’est tourné vers moi et a fait une pause, me donnant le temps nécessaire pour ma prochaine attaque.
Des courants d’électricité s’enroulèrent autour de moi, me rassurant sur ma capacité à gagner cet échange, et mes yeux scrutèrent chaque parcelle de son corps à la recherche de signes de son prochain mouvement.

Son épaule gauche s’est contractée, et j’ai répondu en amenant Harmony pour défendre mon côté gauche. Puis son épaule droite s’est contractée, suivie par son bras gauche qui s’est levé. J’ai essayé de prévoir tous ses mouvements, de réagir à chacun d’eux individuellement, mais le temps qu’il soit à portée de ma lame, sa main était sur ma gorge.

Sa prise était douce, avec juste assez de pression pour me faire comprendre qu’il avait gagné. Il n’a pas simplement gagné : il a utilisé mon sort le plus puissant contre moi.
Retirant mon mana, j’ai laissé tomber mon épée. ” J’admets ma défaite. ”

C’est en parlant que j’ai réalisé que j’avais retenu mon souffle. En reconnaissant ma défaite, mes épaules se sont affaissées et l’air emprisonné s’est échappé de mes poumons.

J’étais frustré, déçu et envieux de l’homme qui se tenait devant moi. Mais plus que tout, j’ai réalisé que j’étais soulagé – soulagé qu’il ne soit pas vraiment mon ennemi.

Parce que je savais que, s’il avait considéré ça comme un vrai combat, je ne serais pas en vie.

L’arène entière a tremblé et la foule s’est mise à applaudir, me tirant de mes pensées.
“C’était un bon combat”, a-t-il dit à voix basse en retirant sa main de ma gorge. “Mais tu ne devrais pas te reposer autant sur quelque chose que tu n’as aucune idée de comment utiliser correctement.”

“Aphène !” la voix familière de mon grand-père a résonné derrière moi.

L’ascendeur me tapota l’épaule en passant devant moi. “As-tu un nom pour ce sort ?”
“Il n’y a pas de nom officiel dans les registres”, ai-je admis faiblement, en tournant la tête vers lui. “Je l’appelle simplement foudre interne.”

Il m’a regardé avec le plus étrange des sourires, ses yeux dorés brillants. “Que dirais-tu de l’appeler ‘Thunderclap Impulse’ ?”


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