the beginning after the end Chapitre 280

LE CHEF DE LA VILLE

ARTHUR LEYWIN
Le bref moment de paix que j’ai eu en attendant le chef de la ville n’a pas duré très longtemps. J’ai levé la tête du dossier du canapé lorsque des pas rapides se sont approchés, devenant rapidement plus forts jusqu’à ce que la porte s’ouvre.

J’ai été un peu surpris de voir la personne qui se tenait dans l’embrasure de la porte. Il s’agissait d’un ours, avec de gros muscles à la place des bras et une longue barbe blanche qui descendait jusqu’à sa large poitrine.

Sa peau en amande était devenue d’un blanc pâle et maladif, et de la sueur coulait dans sa barbe. L’homme est immédiatement tombé à genoux avec un bruit sourd.

“Celui-là mérite de mourir pour avoir fait subir de tels désagréments à l’estimé ascendeur ! Sembian et Chumorith ignorent tout de ce qui se passe en dehors de cette minuscule ville et ne voulaient pas offenser l’estimé ascendeur. Veuillez les pardonner, car c’est moi qui suis responsable de leur manque de sagesse.”

Le grand ancien a renvoyé sa tête en arrière. “Sembian ! Chumorith ! Mettez-vous à gen…”

“C’est bon”, je l’ai interrompu. “Il n’y a aucune raison pour que vous demandiez pardon.”

En croisant le regard des deux gardes, j’ai laissé un petit sourire taquin se dessiner sur mes lèvres. “Leurs pitreries étaient… divertissantes, surtout après avoir quitté les tribulations des Relictombs.”

Je pouvais littéralement voir le corps du chef se dégonfler de soulagement, mais il restait à genoux. “Merci pour votre bienveillance, estimé ascendeur.”

“S’il vous plaît, levez-vous”, ai-je dit, en faisant un geste vers le canapé en face de moi. “Chef Mason, c’est ça ?”

“Oui !” s’est-il exclamé. Le grand chef s’est servi de sa barbe pour essuyer la sueur de son front en prenant place devant moi. Quand il n’avait pas l’air d’un homme voué à une exécution publique, le chef Mason semblait un homme énergique et aimable. Son corps s’était dégradé, mais il avait dû être un guerrier redoutable, si l’on en juge par ses bras en forme de troncs.

J’ai remarqué avec intérêt que, malgré sa position, l’homme avait encore de la terre sur les mains.

“Ah ! Je m’excuse pour mon état négligé, j’aidais à la rénovation de notre colisée. Nous sommes un peu en retard pour les événements à venir”, a expliqué le chef en baissant les yeux sur ses mains.

“Vos gardes m’ont parlé de la cérémonie d’effusion et de l’exhibition qui auront lieu dans les prochains jours”, ai-je répondu.

“Oui ! C’est au tour de notre ville d’accueillir cette exhibition. Si l’estimé ascendeur souhaite y assister, nous pouvons certainement mettre en place une annonce et…”

“Ce n’est pas la peine. J’ai l’intention de partir bientôt”, ai-je interjeté respectueusement. “Je serais bien parti immédiatement, mais il y avait quelque chose dont j’avais besoin de toute façon.”

“Oui ! Je serai heureux d’aider de toutes les manières possibles.” Le chef de la ville a marqué une pause et m’a jeté un regard embarrassé. “Mais, j’ai besoin de vérifier le permis et les effets personnels de l’estimé ascendeur. Ce n’est pas que je ne crois pas que vous êtes un ascendeur, mais en tant que chef chargé de superviser la chambre de descente de cette ville, je dois vérifier tout ascendeur qui sort du portail. Je suis sûr que vous comprenez…”

J’ai hésité un moment. Même si les faux marquages que j’avais reçus devaient passer l’inspection, je n’avais pas de permis. Pendant ce temps, le chef de la ville s’est précipité vers son bureau où il a récupéré ce qui ressemblait à une montre de poche en obsidienne.

Me retournant, j’ai soulevé la cape sarcelle que je portais par-dessus ma tenue noire pour montrer au chef les marques gravées sur ma colonne vertébrale.

Le chef Mason a pris une grande inspiration. “Incroyable. J’en reconnais une partie, mais je n’ai jamais vu de marques aussi compliquées, estimé ascendeur. Trois empreintes distinctes, et à en juger par la complexité de la marque supérieure, ce doit être un emblème.”

“S’il vous plaît, arrêtez de vous référer à moi en tant que ‘estimé ascendeur’.” Baissant mes vêtements, je me suis rassis. “Quant à mon permis, malheureusement, j’ai perdu mon anneau dimensionnel qui transportait toutes mes affaires dans les Relictombs. Mais j’ai ceci.”

J’ai sorti la dague blanche dans son fourreau brodé. Le médaillon Denoir se balançait sur son cordon, attrapant la lumière.

“Ceci…” Les yeux du chef de la ville se sont agrandis tandis qu’il tenait avec précaution la dague, agissant pour le monde entier comme s’il tenait un nouveau-né au lieu d’un instrument de mort. “Si je ne me trompe pas, c’est l’insigne de Highblood Denoir. Etes-vous… un ascendeur sous leur sang ?”

“Oui”, j’ai menti.

“C’est une preuve plus que suffisante de votre statut, estimé ascendeur”, a dit le chef de la ville en me rendant l’arme des deux mains. “C’est un honneur d’être en votre présence.”

“Je ne serai peut-être plus là très longtemps, mais gardez cette information pour vous.”

“Oui, bien sûr !” Le chef a hoché la tête avec ardeur. “Mon inquisiteur montre que vous n’avez aucune relique sur vous, donc vous êtes net dans tous les sens du terme !”

” Attendez. Donc cet artefact peut sentir les reliques ? ” J’ai demandé, en me penchant en avant pour voir de plus près.

“Il a une portée très limitée, mais oui”, dit le chef de la ville en fronçant les sourcils. “N’avez-vous jamais été contrôlé par un enquêteur après vos ascensions ?”.

Je me suis raclé la gorge, feignant l’embarras. “Pour être honnête, c’était ma première ascension. J’ai fait une gaffe et j’ai perdu le simulet qui était dans mon anneau, me séparant de mon équipe assez tôt.”

“Oh non”, souffla le chef. Il s’est penché en avant, les coudes sur les genoux, une main passant inconsciemment le peigne dans sa barbe. “C’est horrible.
Heureusement, vous en êtes sorti vivant.”

“Oui. J’ai eu la chance d’être à proximité d’un portail dans la zone suivante”, ai-je dit.

J’ai expliqué ma situation en utilisant autant de vocabulaire alacryen que possible, nerveux à l’idée que mon ignorance des petites choses, comme l’inquisiteur, puisse me trahir. “Mais de toute façon. Je sais que nous sommes dans une ville appelée Maerin, mais je ne sais pas exactement où cela se trouve en Alacrya. Auriez-vous, par hasard, une carte dont vous pourriez vous séparer pour que je puisse me localiser ?”

“Vous avez de la chance ! Un marchand ambulant est passé avec des cartes copiées il y a quelques semaines, donc j’en ai effectivement”, dit le chef Mason en retournant à son bureau. “Puis-je vous demander votre destination ?”

Sa question innocente m’a laissé perplexe. Je n’avais pas de destination précise en tête, à part mon obligation de rendre la dague et le médaillon à Caera, dans le dominion central.

“Aha ! C’est ici.” Le chef Mason a déroulé un grand parchemin qui débordait de la table à thé ovale. Sur celui-ci se trouvait un morceau de terre qui ressemblait étrangement à la vue latérale d’un crâne cornu avec la bouche ouverte et une grande bosse incurvée dépassant de l’extrémité nord. Alacrya était segmentée en cinq parties avec une ligne épaisse, séparant le nord, l’est, l’ouest, le sud et le centre.

“Quelle est la distance du voyage jusqu’au dominion central ?” J’ai demandé.

“Eh bien, vu que nous sommes à l’extrémité sud du dominion oriental,” répondit-il en désignant un petit point sur la carte, “cela prendrait environ cinq mois à pied, ou une soixantaine de jours en calèche.”

Mes yeux s’écarquillèrent et je levai les yeux de la carte pour croiser le regard du chef. “Aussi longtemps ?”

“C’est le chemin normal, bien sûr”, répondit le chef de la ville. “Il existe des portes de téléportation disponibles dans les grandes villes. Le prix est élevé… mais que dis-je, je suis sûr que vous connaissez tout cela. Sans doute le fait de brandir cette dague vous permet-il de vous déplacer avec aisance, hein ?”

Je ne voulais pas montrer la dague trop souvent au cas où j’attirerais une attention non désirée, mais c’était bien de savoir qu’elle me donnait une sécurité supplémentaire si j’étais coincé quelque part.

Étudiant la carte, je désignai la ville la plus proche de celle où nous nous trouvions. “Aramoor est à quelle distance d’ici alors ?”

“Ce n’est qu’une petite quinzaine de jours en carrosse, si les conditions le permettent”, répondit le chef Mason avec un petit rire las.

J’ai laissé échapper un soupir. “Nous sommes… vraiment à la périphérie, n’est-ce pas ?”

“Oui. A vrai dire, les colonies avec des chambres de descente qui ne sont pas utilisées souvent, comme la nôtre, n’ont pas de portes dimensionnelles construites pour les voyages rapides.”

En rassemblant ce que Loreni avait dit et ce que le chef a confirmé, le portail que j’avais traversé ne permettait aux ascendeurs que de quitter les Relictombs, pas d’y entrer.

Voulant comprendre davantage le fonctionnement des ascensions et des Relictombs, j’ai demandé au chef de la ville : “Alors, est-ce qu’Aramoor a une chambre d’ascension ?”.

“Bien sûr !” L’homme ours s’est emporté. “Aramoor est peut-être une petite ville dans la banlieue d’Etril, mais nous avons une chambre d’ascension !”

“Je vois…” J’ai murmuré, un peu décontenancé. “Je m’excuse. Je quitte rarement le dominion central.”

Les yeux du chef étaient exorbités. “Oh, ne vous excusez pas, estimé ascendeur. S’il vous plaît ne vous excusez pas ! Il est rare en effet que des Hauts-Sang du dominion central voyagent si loin !”

Avec un sourire poli, je me suis remis à étudier la carte, heureux que la peur intériorisée des ascendeurs par le chef joue en ma faveur. Sans cela, il aurait été beaucoup plus suspicieux quant à mes questions, j’en étais sûr.

Malgré mes questions, la vérité était que le voyage vers le dominion central n’était pas nécessaire, du moins pas avant un certain temps. Mon véritable objectif était d’atteindre la prochaine Relictombs. Il ne semblait pas que la chambre d’ascension spécifique utilisée pour entrer dans les Relictombs déterminait où l’on se retrouvait une fois à l’intérieur, donc mon premier arrêt serait Aramoor.

Voyager à pied serait probablement plus rapide que de prendre un cheval, mais il faudrait quand même plus d’une semaine pour y arriver, même en courant jour et nuit.

Alors que je réfléchissais à mes options, Loreni est entrée et s’est inclinée devant nous deux. “Excusez mon intrusion. J’ai apporté du thé et des snacks.”

“Timing parfait, Loreni”, a dit le chef. “La destination de notre estimé ascendeur semble être Aramoor. Prends des dispositions pour préparer un cheval et un guide pour lui.”

“Bien sûr !” Loreni posa soigneusement le plateau sur la table et se retourna pour partir quand elle s’arrêta brusquement. “Ah !”

Le chef et moi avons levé la tête.

“Je suis désolé, je ne voulais pas vous effrayer tous les deux”, a chuchoté Loreni. “Mais peut-être que le moyen le plus rapide et le plus confortable pour l’estimé ascendeur de se rendre à Aramoor serait d’attendre ?”

Le chef a levé un sourcil. “Que veux-tu dire ?”

“Je suis sûr que vous avez entendu les rumeurs, Chef Mason, mais je viens de recevoir une lettre de confirmation aujourd’hui confirmant qu’un représentant de l’Académie Stormcove est effectivement en visite à Maerin Town pour observer et peut-être même recruter l’un de nos étudiants mages”, a expliqué Loreni.

“Ah !” Le Chef Mason a claqué des doigts en réalisant. “L’Académie de Stormcove a un tempus warp !”

Alors que j’étais sur le point de demander à Regis des précisions sur ce qu’était un tempus warp, le chef de la ville s’est tourné vers moi avec enthousiasme.

“C’est une excellente nouvelle ! Si l’estimé ascendeur reste jusqu’à l’arrivée du représentant de l’Académie de Stormcove, je suis sûr qu’ils seront plus qu’heureux de vous ramener avec eux. De cette façon, vous pourrez simplement passer par la porte temporaire et arriver immédiatement à Aramoor.”

J’ai acquiescé calmement, bien qu’intérieurement j’essayais toujours de me faire à l’idée qu’un responsable d’école d’une petite ville ait accès à une technologie aussi puissante.

‘Il n’est probablement pas aussi puissant que celui que l’Alacryen qui a envahi l’Académie Xyrus a utilisé pour entrer et s’échapper avec Elijah… ou Nico… ou quel que soit son nom maintenant,’ suggéra Régis.

C’était difficile à avaler, mais il était logique que le peuple d’Agrona ait accès à cette technologie, vu le temps qu’il a passé à barboter dans l’éther. Et aussi étonnant que cela puisse être qu’un simple représentant d’une école ait accès à une telle technologie, cela me donnait aussi de l’espoir.

La personne de l’Académie de Stormcove n’a peut-être pas un tempus warp assez puissant pour une téléportation intercontinentale, mais quelqu’un de plus haut placé pourrait le faire. Si je pouvais en acquérir un, je pourrais rentrer chez moi.

‘Ne te fais pas d’illusions. Si les souvenirs d’Uto sont une indication, Agrona est probablement le seul à avoir accès à quelque chose comme ça, et ce n’est pas comme s’il allait laisser n’importe qui l’utiliser.’

‘Ouais. Ma vie n’a jamais été aussi facile,’ ai-je répondu intérieurement.

En me levant, j’ai regardé Loreni et le Chef Mason. “Merci à vous deux pour votre aide. Il semble que je vais devoir compter sur votre hospitalité pour quelques jours de plus alors.”

Le chef de la ville s’est levé d’un bond, l’excitation rayonnant de son visage ridé. “C’est génial ! Il y a quelques maisons laissées vacantes pour les visiteurs importants ! Ce sont probablement des cottages minables comparés au domaine de l’estimé ascendeur dans le dominion central, mais n’hésitez pas à utiliser l’une d’entre elles !”

“Je serai sous votre responsabilité alors”, ai-je dit avec un léger sourire. “Et mon nom est Grey.”

” Ascendeur Grey de Blood Denoir “, a marmonné le chef de la ville alors que Loreni et lui s’inclinaient devant moi. “C’est un honneur de vous rencontrer.”

Après m’avoir remis la carte, le chef de la ville a demandé à Loreni de m’escorter jusqu’à la villa où je serais logé pour les prochains jours.

Sans surprise, Chumo et Sembi – je me suis surpris à utiliser son nom au lieu de l’appeler “Pas-Chumo” et j’ai réprimé un sourire – étaient restés près des portes, à monter la garde. Quand les deux ont essayé de nous suivre pour nous “protéger”, Loreni les a repoussés d’un regard furieux, en murmurant, “Protéger qui ? Le petit doigt de pied gauche de l’estimé ascendeur est suffisant pour vous battre tous les deux.”

Laissant les deux gardes flétris se consoler mutuellement, Loreni m’a conduit hors du bâtiment administratif.

“Tu n’arrêtes pas de me fixer”, ai-je mentionné, faisant se raidir Loreni.

“Je… euh… mes excuses, estimé ascendeur”, a-t-elle balbutié, les yeux sur ses pieds.

“Je sais que je suis un ascendeur, mais ai-je l’air si différent des gens que tu vois habituellement ?”

“C’est en fait la première fois que je vois un ascendeur en personne”, admit-elle en gardant son regard rivé au sol. “Et un homme aussi… joli que vous.”

Regis a laissé échapper un petit rire.

“Tu ne m’as pas pris pour une femme, n’est-ce pas ?” J’ai demandé, me sentant immédiatement conscient de ma nouvelle apparence, malgré l’inquiétude stupide que cela représentait.

Elle a rougi, les yeux écarquillés. “Oh non ! Pas du tout. C’est juste que vos yeux sont si dorés et vos traits si nets que c’est… très différent des hommes rustres qui chassent les bêtes de mana pour vivre.”

La mention de la couleur de mes yeux a mis un nœud dans ma poitrine. J’ai pris une profonde inspiration et j’ai essayé de ravaler cette émotion douloureuse.

Loreni a dû remarquer mon changement d’expression. “J’espère que vous n’avez pas été offensé par notre comportement, Ascendeur Grey. Le Chef Mason est probablement la seule personne de Maerin Town à avoir déjà rencontré un ascendeur, et si on m’a enseigné l’étiquette à suivre pour parler à un ascendeur, ce n’est pas le cas de Chumo et Sembi.”

“D’après la façon dont vous vous comportez tous autour de moi, il semble que les ascendeurs aient tendance à être plutôt vaniteux”, ai-je fait remarquer en pensant à la terreur du chef Mason lorsqu’il est entré dans son bureau pour la première fois.

“O-oh non, je veux dire… notre ville est une partie très éloignée et insignifiante de l’Etril, et encore plus insignifiante si on prends tout Alacrya. Il est compréhensible que nous n’ayons pas beaucoup d’importance aux yeux des grands ascendeurs,” expliqua-t-elle en forçant un petit rire.

‘Des mages d’élite qui se comportent comme des ânes avec les moins doués ? Pas très difficile à croire’, a ajouté Régis.

Nous avons marché en silence pendant le reste de la courte randonnée jusqu’à la villa, qui se trouvait sur un chemin fermé juste à l’extérieur de la ville proprement dite. Le chemin de terre menait à une propriété isolée, entourée d’un cercle d’arbres où trois maisons d’un étage se faisaient face, chacune avec un terrain gazonné divisé par une haute clôture blanche.

“C’est ici que vous resterez jusqu’à la fin de l’exhibition. C’est dans environ six jours. Le chef Mason informera le représentant de l’Académie de Stormcove de votre présence et lui demandera de vous emmener lorsqu’il retournera à Aramoor”, m’a informé Loreni en ouvrant la clôture menant à la maison la plus à gauche. “Il y aura un garde posté à la porte du chemin qui mène ici, et un préposé sera envoyé vers vous pour vous aider avec tout ce dont vous avez besoin.”

“Merci”, ai-je dit en adressant un sourire amical à la jeune fille.

Elle m’a tendu les clés de la maison. “Bien sûr, estimé ascendeur. Avez- vous des questions à me poser avant que je vous laisse vous reposer ?”

“Juste une.” Je me suis tourné, regardant au-delà des hauts murs de briques qui entouraient la ville. Je pouvais voir plusieurs collines couvertes d’arbres. D’après la carte, au-delà de ces collines se trouvait la côte sud-est d’Alacrya. ” Tu as mentionné des mages chassant des bêtes de mana pour gagner leur vie plus tôt. Est-ce que quelqu’un a le droit de chasser ici ?”

“Oui ! Cette région est connue pour sa forte population de rocavides, une bête mana indigène à cette partie du pays. Leurs peaux sont très populaires pour le travail du cuir, et leurs sabots sont souvent utilisés pour fabriquer des outils”, répondit-elle, comme si elle lisait un manuel.
“Pourquoi cette question ?”

Je me suis frotté l’arrière de mon cou, chagriné. “J’ai perdu la plupart de mes affaires lors de ma dernière ascension, j’ai donc besoin d’argent.”

Les yeux de Loreni se sont élargis. Elle avait le souffle coupé par la peur lorsqu’elle a dit : “Le chef de la ville peut vous fournir de l’or, estimé ascendeur ! Vous n’avez pas besoin de travailler !”

“C’est bon”, ai-je dit en riant. “J’ai aussi envie de me dégourdir les jambes de temps en temps.”

“Comme vous le souhaitez. Si vous voulez aller chasser, sachez que les bêtes deviennent généralement plus puissantes en allant vers le nord. Je vous conseillerais normalement la prudence, mais…” Loreni s’est arrêté, haussant les épaules.

J’ai hoché la tête. “Je garderai cela à l’esprit. Maintenant, si vous voulez bien m’excuser, je devrais me laver et me reposer.”

La petite villa, bien que modeste et décorée de façon minimale, était propre et confortable. Elle avait l’eau courante et le genre de plomberie intérieure que l’on ne trouve que dans les villes de Dicathen, ce à quoi je ne m’attendais pas dans un endroit aussi reculé. Il y avait tout ce dont j’avais besoin pour me reposer confortablement après mes longues semaines passées à affronter la menace constante de la mort dans les Relictombs.

“Enfin, un peu d’air frais”, a dit Regis après avoir quitté mon corps. Le loup de l’ombre s’est étiré, puis a trotté autour de la villa d’une chambre à coucher, reniflant le canapé en cuir gris et regardant à travers le conteneur métallique à l’intérieur de la cuisine.

“Je sais que tu ressembles à un chien, mais est-il nécessaire que tu agisses comme tel ?” Je l’ai taquiné, en me déshabillant.

“Loup”, a corrigé Régis. “Et non. Mais pour une raison quelconque, avec ma transformation, mon nez est super sensible à l’éther, qui est fondamentalement de la nourriture pour moi.”

“C’est bon à savoir.” Je suis entré dans la douche, en pompant le levier jusqu’à ce que l’eau froide commence à couler du distributeur.

Après m’être lavé et avoir lavé mes vêtements, j’ai fouillé dans le placard des vêtements ordinaires et j’ai choisi un pantalon beige et l’une des rares chemises qui n’avait pas de trou béant dans le dos.

C’était la première fois que j’avais l’occasion de me regarder clairement. La feuille de métal qui me servait de miroir me montrait un homme qui semblait avoir une vingtaine d’années, mince mais tonique, avec de larges épaules. À part les runes qui couraient dans mon dos et le dessous de mon avant-bras droit, je n’avais pas de cicatrice ou de tache sur mon corps athlétique.

Le visage qui me fixait avait encore des traces d’Arthur, mais il était troublant de me voir si changé. Mes yeux étaient toujours aussi grands, mais leur couleur dorée me faisait penser aux asuras, et mes cheveux maintenant couleur blé, qui tombaient juste au-dessus de mes épaules en mèches encore dégoulinantes, me semblaient presque gris et sans vie comparés à ma couleur auburn d’origine.

Compte tenu de l’endroit où je me trouvais, c’était en fait une bonne chose que j’aie une nouvelle apparence ; je n’avais pas à m’inquiéter que quelqu’un me reconnaisse comme la Lance qui avait tué des milliers de soldats alacryens. Mais je ne pouvais pas m’empêcher de m’inquiéter de la façon dont tous ceux que je connaissais allaient me regarder. Comment ma mère et ma sœur me traiteraient-elles en me voyant comme ça ? Et Tess ?

“Tu ne t’y es toujours pas habitué ?” a demandé Regis, assis juste derrière moi.

J’ai enfilé la chemise noire et je me suis éloignée, en peignant mes cheveux en arrière avec mes mains. “Non.”

” Vous êtes toujours vous, princesse “, a-t-il dit, essayant peut-être de me réconforter. Le loup de l’ombre m’a suivie alors que je m’enfonçais dans le canapé, qui faisait face à la fenêtre donnant sur la cour clôturée.

“Je le sais.” J’ai laissé échapper un soupir. “J’espère juste que tous les autres le savent aussi.”

Anxieux et impatient de progresser de quelque manière que ce soit, j’ai retiré la relique de ma nouvelle rune de stockage extradimensionnelle.

L’ancien mage avait dit qu’il ne s’agissait pas d’un édit ou d’un artefact, mais plutôt d’un guide qui m’aiderait à débloquer un édit spécifique de l’éther.

” Il aurait pu au moins me dire de quelle branche il s’agissait “, ai-je marmonné en étudiant la surface du cube de pierre.

Ne voyant rien de significatif à la surface de la pierre, j’y ai imprégné de l’éther.

Dès que mon éther a touché le cube, une substance étherique étrangère au cube est revenue vers moi, remplissant ma vision d’une couverture violette lumineuse.


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