the beginning after the end Chapitre 20

LES CHANCES DE RÉUSSITE

JASMINE FLAMESWORTH

Par réflexe, j’ai tiré Camélia à mes côtés lorsque l’ordre de tir du mage alacryen a retenti sur le terrain, en prenant soin de garder le tranchant de mes lames loin d’elle. Les deux pommiers se sont mis en position de garde devant notre groupe.

Rien ne s’est produit immédiatement. “Allez !” J’ai ordonné dans le silence.

Alors que les défenseurs de Greengate avançaient, menés par les deux arbres, l’un des tubes a explosé, envoyant un nuage de feu blanc dans le ciel. Une vague de poussière a soufflé sur nous, mais rien d’autre.

A la façon dont les forces Alacryennes se sont figées en état de choc, il était facile de deviner que ce n’était pas ce qu’ils avaient prévu.

“C’est notre chance,” ai-je dit à bout de souffle, “pendant qu’ils sont distraits !”

Un deuxième tube a explosé, et les trois Alacryens qui l’utilisaient ont disparu dans le feu blanc. Les autres ont commencé à paniquer. Une poignée de soldats sprintaient vers nous, tandis que d’autres se repliaient vers leurs chariots. Puis le reste des tubes a explosé.

Les pommiers se sont penchés pour nous protéger du pire de l’onde de choc, mais le mur de chaleur et de poussière était encore suffisant pour me faire reculer d’un pas, et l’une des filles de Xyrus a basculé en arrière en glapissant. Les Alacryens qui n’avaient pas été incinérés étaient presque tous face contre terre, et je pouvais dire que certains d’entre eux ne se relèveraient pas.

Soudainement, les chances semblaient beaucoup plus égales.

“Attaquez !” J’ai crié, en sprintant avec une rafale de vent dans le dos.

Les soldats les plus éloignés des explosions ont été les premiers à se relever, mais mes poignards tournaient déjà vers eux. Les deux hommes se sont étouffés dans un cri de surprise et sont retombés, puis une avalanche de sorts a jailli de derrière moi, déchirant le reste de la ligne de front sans défense.

En l’espace de quelques respirations, les Alacryens de notre côté des cratères fumants étaient morts.

Je pouvais entendre des ordres criés, des appels à l’aide et des cris de douleur au-delà du nuage de fumée et de poussière, mais je n’avais pas de vue claire sur le reste de la force alacryenne. Il y avait encore cinquante soldats entraînés làbas, peut-être plus.

“Jarrod, envoie le nuage droit sur eux”, ai-je dit avant de sortir de son chemin.

Il a levé les deux mains, qui tourbillonnaient déjà avec le mana d’attribut vent, et a fermé les yeux en se concentrant sur le sort. Je pouvais sentir le mana se développer autour de lui, un coup de vent entre ses bras tendus. Finalement, il l’a poussé vers l’extérieur, envoyant un mur de vent dans le panache de fumée âcre et de poussière qui montait lentement.

Le coup de vent a emporté le nuage obscurcissant loin de nous, droit dans les visages – et les yeux et les bouches – des Alacryens restants. Je survolais déjà les cratères avant que l’ennemi ne sache que j’arrivais. Des cris ont retenti tout autour et plusieurs boucliers magiques se sont activés.

J’ai atterri au milieu de quatre soldats non-mages qui se penchaient pour vérifier ceux qui avaient été touchés par le souffle de l’explosion. J’ai dévié un coup de lance avec une dague tout en tournant pour éviter un coup d’épée. Une deuxième épée a glissé sur la couche de mana qui s’accrochait à mon corps avant que ma lame ne plonge entre les côtes de l’attaquant, transperçant les maillons de son armure.

Infusant mes jambes de mana, j’ai bondi au-dessus de leurs têtes, puis j’ai bondi à nouveau d’une marche d’air condensé. Conjurant un cocon de vent circulant, je me suis fait tournoyer. Un éclair d’énergie verte a volé vers moi de derrière l’un des boucliers de mana, mais il a été attrapé par le vent et dévié.

Bien qu’il soit difficile de voir quoi que ce soit de précis alors que je tournais comme une toupie dans les airs, mon attention s’est portée sur un visage familier. Gideon ! J’avais rencontré le vieil inventeur fou plusieurs fois au cours des années, mais que faisait-il au milieu de l’assaut Alacryen sur Greengate ?

Lorsque je me suis écrasé au sol entre mes trois attaquants, le vent a fouetté leurs armes et mes dagues les ont fauchés comme des faux battant le blé. Un moment plus tard, il y a eu une forte détonation au loin, comme l’explosion d’un feu d’artifice, mais je n’ai pas eu le temps de me demander ce que c’était.

Le reste des Alacryens se formait. D’après ce que j’ai pu voir, il ne restait que quelques mages à côté des porteurs de boucliers. Tous les autres soldats n’étaient pas des mages, et ils s’étaient retirés pour se cacher nerveusement derrière un mur de boucliers magiques.

Deux groupes de combat ont avancé devant le reste, chacun composé de trois Alacryens.

Un Caster, un Striker et un Shield, me dis-je, me rappelant ce qu’on nous avait appris lorsque les Twin Horns avaient pris la garde des expéditions vers le Mur.

Un autre éclair vert se dirigea vers moi, mais je l’ai facilement esquivé et j’ai attendu que mes alliés me rattrapent. Le Caster était une femme aux yeux sombres, au visage crispé et craintif. A côté d’elle, une autre femme, mesurant facilement deux mètres, était entièrement enveloppée dans une armure gelée. Elle a fait claquer ses gantelets glacés et a grogné lorsque j’ai croisé son regard.

Quelques sorts sont venus de derrière moi, s’écrasant inoffensivement contre les barrières de protection, puis les étudiants de l’Académie Xyrus et les fermiers de Greengate étaient tous là.

“Fallait-il que tu ailles si vite ?” Camellia a demandé de juste derrière moi. “Ces arbres sont un peu lents.”

J’ai soufflé. “Essaie de suivre, petite.” Une idée m’est venue alors que je regardais les Alacryens. Ils semblaient hésiter à lancer un assaut malgré leur entraînement supérieur et leur nombre, et étaient probablement sur le point de rompre les rangs et de fuir. ” Envoie d’abord les arbres. Concentre-toi sur les Shields.”

Les deux pommiers ont immédiatement avancé, leurs arcs se pliant vers les Alacryens. Cela a brisé le moment de tension, et les boulons verts et les jets rouges de mana ont tiré vers eux. Partout où les projectiles verts frappaient, les arbres se desséchaient et mouraient, et le rayon rouge coupait facilement les branches.

Camélia a pointé vers les lignes ennemies et a crié : “Feu !” Les pommes se mirent à voler depuis les branches, éclaboussant les boucliers de mana comme de petites bombes.

Lorsque les arbres atteignirent les deux groupes de combat, les deux Strikers bondirent en avant, l’un enfonçant des poings de glace dans le tronc d’un arbre, l’autre balançant un fléau brûlant. Les Shields ont abandonné leurs sorts et se sont repliés alors que les arbres s’inclinaient, leurs branches ignorant les Casters et les Strikers pour atteindre les Shields. Derrière eux, les non-mages se sont dispersés de chaque côté, contournant les arbres vers nous.

Une adolescente a poussé un cri de guerre en conjurant des gantelets de pierre qui couvraient ses bras jusqu’aux épaules. Rassemblant les gantelets, elle bondit en avant pour engager la charge des non-mages.

Mes dagues ont volé, enveloppées dans le vent. La première a été déviée par une barrière d’air tourbillonnant qui l’a envoyée au loin, mais l’autre a tranché la nuque d’un soldat avant de revenir vers moi.

Attrapant mon arme restante, je me suis précipité, évitant un éclair vert et esquivant un coup de poing du Striker à l’armure de glace. J’ai tourné sur place, envoyant un jet d’air condensé qui a fait reculer les mages, puis j’ai enfoncé ma dague dans le côté du Striker aussi fort que possible.

La dague a brisé la glace, mais n’a pas blessé le mage. Pour aggraver les choses, la glace s’est condensée autour de la lame alors qu’elle glissait sur l’armure, la piégeant là et me forçant à la relâcher ou à risquer que ma main soit également prise.

Avec seulement le son des flammes pour m’avertir, j’ai esquivé le fléau enflammé, puis j’ai roulé pour éviter le pied de l’armure de glace du Striker. Un instant plus tard, une lente vague de feu la frappa dans le dos – lancée par l’un des orphelins de Xyrus – et s’enroula autour d’elle comme un serpent, rongeant rapidement son armure.

J’ai sursauté quand un rayon rouge m’a manqué de peu. Sans regarder, j’ai lancé une faux de vent en direction du Caster.

A ma gauche, la mage aux gantelé laissa échapper un autre cri alors qu’une lance lui transperçait le flanc. Au même moment, une fourche s’élançait dans les airs et frappait maladroitement la poitrine de son agresseur alacryen, le faisant tomber à terre. Le visage de Jarrod se tordait de fureur tandis qu’il lançait sort sur sort, essayant de s’approcher suffisamment pour mettre la fille en sécurité.

Du coin de l’oeil, j’ai aperçu Camellia. Son regard larmoyant suivait la jeune femme, qui trébuchait dans la poussière, les mains s’agrippant inutilement à la blessure qui pompait le sang dans la terre.

Les boucliers s’animaient puis disparaissaient tout autour d’eux, protégeant les non-mages de la plupart des sorts de notre camp. Les étudiants orphelins étaient plus capables que je ne l’aurais cru, mais pas du même calibre que des soldats Alacryens entraînés.

Je me suis tourné vers la ligne de Shields juste au moment où le mage brandissant un fléau se rapprochait de moi.

L’Alacryen musclé était couvert de la tête aux pieds d’une lourde armure de métal, et le fléau brûlant tournait en boucle au-dessus de sa tête. Des panneaux de mana flottaient à quelques mètres de lui, le protégeant des sorts de mes alliés.

Avec la menace des Casters toujours dans mon dos et les soldats non-mages qui pressaient les villageois et les étudiants, je ne pouvais pas attendre qu’il vienne à moi. Je me suis élancé en avant, j’ai feinté à gauche, puis j’ai coupé à droite. Comme je l’avais espéré, son fléau a balayé ma gauche. J’ai condensé un pas d’air sous mon pied pour le repousser avant de m’envelopper dans un cyclone de vent, comme je l’avais fait à l’Underwall.

J’ai ressenti une douleur sourde lorsque mon épaule a heurté sa lourde armure, mais l’explosion du cyclone l’a fait basculer dans les airs. Au même moment, l’un des arbres s’est penché et est tombé sur le Shield qui criait, l’écrasant.

Il y avait une lueur verte dans ma périphérie, mais je l’ai vu trop tard pour esquiver. Le sort a frappé mon bras, brûlant ma couche protectrice de mana. J’y ai injecté plus de mana pour minimiser les dégâts, mais je pouvais déjà sentir la substance corrosive brûler contre ma peau.

J’ai scanné le champ de bataille, à la recherche du Caster.

Le Striker à l’armure de glace était mort, brûlé vif par sa propre évaporation de mana. Le Caster qui avait tiré les rayons rouges avait également disparu ; ma lame de vent lui avait fait une entaille sanglante au visage.

Les non-mages s’étaient rapprochés des autres, protégés par plusieurs Shields, mais je devais m’occuper du dernier Caster avant de les aider.

Deux autres boulons verts volèrent vers moi, mais je les ai esquivés et me suis jeté sur l’Alacryen. Un épais mur de vent s’est dressé entre nous. J’ai jeté un regard vers le Shield, mais un deuxième mur est apparu, me coupant également de cette direction.

Recouvrant mon corps de mon propre mana de vent, je l’ai manipulé pour pousser dans la direction opposée à la barrière protectrice, puis je suis passé au travers, mon sort contrecarrant celui du Shield.

Le Caster, qui accumulait du mana pour un sort plus puissant, a glapi lorsque mon poing enveloppé de vent s’est écrasé sur le côté de sa tête, l’assommant.

Le mur de vent s’estompa alors que le Shield commençait à reculer, essayant de se mettre à l’abri derrière les chariots. Comme il n’était plus une menace, je l’ai laissé là, portant mon attention sur mes alliés.

La première chose que j’ai vue, c’est le corps du maire étendu sur le sol, ses yeux aveugles fixant le ciel et le sang maculant la moitié de son visage. Camellia s’était retirée pour se cacher derrière Jarrod. Son visage était couvert de sueur et de saleté, et elle était concentrée sur l’animation de son arbre restant, le redirigeant vers le reste des Shields.

Jarrod était concentré sur les villageois. S’inspirant peut-être de notre ennemi, il utilisait ses sorts de vent comme un bouclier pour déséquilibrer les attaquants et bloquer leurs coups, permettant aux fermiers de riposter.

Des fléchettes de feu jaillissaient des mains d’un autre étudiant de Xyrus, s’enroulant autour des barrières magiques qui continuaient à apparaître, et frappant les soldats comme des flèches.

Les Shields avaient du mal à faire face à l’arbre de Camélia, sans aucune attaque efficace pour le contrer. De l’intérieur du groupe d’étudiants de Xyrus, elle l’a dirigé pour qu’il balance ses branches et piétine avec ses racines, renversant et écrasant les Shields ennemis.

Quand le premier d’entre eux s’est enfui, c’était fini.

En quelques instants, les derniers mages s’enfuyaient du champ de bataille en faisant une pause vers le sud. Sans boucliers pour les protéger, les non-mages étaient des cibles faciles pour les étudiants de Xyrus.

J’ai remarqué Gideon accroupi sur une forme allongée près des chariots, mais des cris au sud ont attiré mon attention sur les mages en fuite. La terre a craqué sous leurs pieds, les faisant trébucher et tomber, et une grêle de flèches et de sorts s’est abattue sur eux.

J’ai reconnu ces flèches.

Oubliant tout le reste pendant une seconde, je me suis précipité vers les Shields tombés ; trois silhouettes s’approchaient de plus loin au sud.

Un grand sourire sentimental stupide a fendu mon visage quand j’ai reconnu Helen Shard, Angela Rose, et Durden. Helen avait tiré son arc et s’était dirigée vers les cadavres, mais Angela et Durden me faisaient un sourire tout aussi grand et stupide en s’élançant.

J’ai forcé une expression neutre sur mon visage alors que je rejoignais mes anciens compagnons. En levant un sourcil, j’ai regardé Angela Rose. “Qui vous a invités à ma fête ?”

Leurs sourires ont vacillé et elles se sont lancées un regard inquiet. “Nous étions en route pour le Mur, en fait…”

“Vous venez encore me gronder ?” J’ai demandé froidement.

“Non, bien sûr que non”, dit Durden, l’air surpris et un peu contrarié. “Nous…”

“Elle te fait marcher”, dit Helen avec ce ton de mère résignée que je connais si bien.

J’ai grogné et tendu la main à Durden. “Espèce de gros balourd.”

Il a secoué la tête et a souri à nouveau en prenant ma main dans la sienne. Angela Rose m’a attrapé et m’a serré contre sa poitrine. J’ai essayé de me libérer, mais elle a coincé mes bras sur les côtés. “Pas de câlins, tu te souviens ?”

“Désolé, pas désolé”, a-t-elle marmonné, en me serrant plus fort. “Oh, qui c’est ?”

Me libérant enfin de l’étreinte d’Angela, je me suis retourné pour voir Camélia marcher avec hésitation vers notre groupe, sa tête pivotant d’avant en arrière tandis qu’elle scrutait le champ de bataille. Ma protégée favorisait légèrement sa jambe gauche, et je pouvais voir des marques de brûlures sur son pantalon ample et l’ourlet de sa tunique. Pour le reste, elle avait l’air en bonne santé.

“Viens ici”, ai-je dit, en lui faisant signe. Elle a accéléré le pas et s’est arrêtée, la tête appuyée contre mon bras. Je l’ai attrapée doucement par le menton et lui ai fait remonter le visage pour qu’elle me regarde dans les yeux. “Tu vas bien ?”

La jeune elfe a hoché la tête, mais je pouvais voir sa lèvre commencer à trembler. J’ai passé mon bras autour de son épaule. “Camellia, voici les Twin Horns. Horns, voici Camellia. J’essayais de vous l’amener, en fait.”

Helen m’a tapoté l’épaule en regardant ma protégée d’un œil inquisiteur. ” Tu as été très courageuse. Tu me rappelles quelqu’un, tu sais ça ?”

Les yeux trop grands de Camellia nageaient dans des larmes épuisées alors qu’elle regardait Helen. “Qui est-ce ?”

Helen a souri chaleureusement. “Dame Tessia Eralith. En fait, elle est à la tête d’un groupe de courageux guerriers elfes à Elenoir en ce moment, pour sauver ton peuple des Alacryens. Ils pourraient même être déjà de retour. Veux-tu la rencontrer ?”

“Oh mon Dieu, vraiment ?” Elle s’est tournée vers moi et a tiré sur mon bras, sa fatigue s’estompant à l’idée de rencontrer la princesse elfe. “On va avec eux, hein ?”

Je lui ai fait un sourire en coin. “Je croyais que tu voulais rester ici et être l’adjoint du shérif ou quelque chose comme ça ?”

“Oh,” dit-elle avec une moue pensive.

“Bien sûr que tu vas venir avec nous”, a dit Helen en me jetant un regard. “Tu ne seras plus en sécurité ici. Et qui sait, peut-être que certains membres de ta famille t’attendront au…” Helen s’est arrêtée, ses mots ont disparu alors que ses sourcils se sont froncés.

Durden et Angela Rose ont échangé des regards incertains. Camellia s’est enroulée autour de mon bras, ses yeux se sont tournés nerveusement vers l’horizon au-delà des Grandes Montagnes.

Quelque chose se passait avec le mana, quelque chose que je n’avais jamais ressenti auparavant. Je pouvais voir sur leurs visages que les autres le ressentaient aussi, comme la pression qui monte dans l’air avant une tempête.

Ça m’a fait dresser les cheveux sur la tête.


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