the beginning after the end Chapitre 158

LA HAUTEUR DU SOMMET

CAPTAIN JARNAS AUDDYR

“Ulric “, murmurai-je, lui faisant signe de se déplacer sur la gauche alors que je m’accroupissais à ras de terre derrière un tronc d’arbre tombé.

L’augmenters massif a silencieusement rassemblé sa petite équipe de cinq mages, et ils ont commencé à se frayer un chemin à travers les arbres denses.

“Brier.” J’ai incliné la tête en direction du petit chemin à notre droite, lui faisant signe, à lui et à ses troupes, de me suivre.

Brier a répondu d’un signe de tête et a dégainé ses deux dagues dentelées.

L’augmenters bien bâti a rapidement traversé la forêt dense, sa démarche étant longue et assurée.

Je suivais à l’arrière de la procession silencieuse, mes doigts anxieusement positionnés sur la poignée de mon artefact, prêts à frapper.

J’en étais venu à être reconnaissant envers le vent glacial qui hurlait constamment dans les arbres, déchirant les branches et dépouillant leur feuillage.

Il servait à couvrir le bruit de nos pas alors que nous nous enfoncions dans la forêt.

Les clairières étaient fréquentes mais j’en éloignais mes troupes, de peur que nous ne soyons exposés à ce grand danger dont le capitaine Glory m’avait averti.

J’ai réprimé l’envie de me moquer de son ridicule – croire les paroles d’un adolescent qui avait réussi à devenir une Lance ! Il avait probablement inventé l’histoire de cet ennemi puissant pour pouvoir s’échapper tout seul et éviter la bataille.

Je l’appréhenderai à vue si je le surprends en train de s’enfuir, ai-je pensé. Peut-être que le rôle que j’ai joué en repoussant les forces Alacryennes et en capturant la Lance malhonnête me vaudra une promotion bien méritée.

J’avais suivi à contrecœur le Capitaine Glory quand elle avait brusquement ordonné à ses troupes de battre en retraite.

C’était une erreur de faire aveuglément confiance à son jugement.

Après que le Capitaine Glory m’ait informé de ce que cette Lance lui avait ordonné de faire, j’ai immédiatement fait faire demi-tour à mes troupes. Elle avait du culot de laisser tomber la bataille et de risquer de la faire subir aux cuisiniers et aux médecins du campement, mais je n’étais pas son subordonné.

La bataille était devenue chaotique après que les troupes aient commencé à se retirer, ne laissant que mes hommes pour se battre.

Cependant, profitant du fait que les Alacryens tentaient de poursuivre les troupes en retraite, il était
facile pour mes soldats de soumettre un grand nombre de forces ennemies préoccupées.

Mieux encore, la capitaine Glory a reçu les conséquences de son mauvais jugement dans la bataille; elle a subi une blessure importante au côté, ce qui m’a laissé à la tête des deux forces alliées. J’ai utilisé mon expertise en tant que commandant pour rassembler rapidement les troupes disjointes, et nous avons repris le combat – jusqu’à ce qu’une explosion retentisse juste un peu au sud du champ de bataille.

À l’improviste, les chefs ennemis ont commencé à ordonner à leurs hommes de se replier, nous offrant ainsi une victoire remarquable.

Le son de mes troupes hurlant de joie m’a rempli d’un sentiment de satisfaction et m’a
rappelé ce que cela signifiait d’être une figure de pouvoir.

Reprenant mes fonctions de général par intérim en charge des deux divisions, j’ai ordonné à chaque soldat valide de récupérer le corps d’un allié et de rentrer au camp.

J’ai également ordonné la capture de tous les soldats alacryens trouvés en vie, afin qu’ils puissent être interrogés plus tard.

Je voulais aller directement au Conseil et les informer de ce qui s’était passé ici, mais le capitaine Glory m’en a empêché. Elle soupçonnait que l’explosion avait quelque chose à voir avec le garçon Lance et l’ennemi qu’il était censé combattre, et voulait que j’emmène quelques troupes pour voir ce qui s’était passé.

Si ce n’était pas pour la possibilité d’appréhender le garçon et de l’amener pour le punir pour s’être enfui au milieu de la bataille, et la possibilité de prendre sa place en tant que Lance, j’aurais refusé.

Peut-être que les divinités me récompenseraient enfin pour mon service envers le Roi Glayder et, maintenant, envers tout Dicathen.

J’allais atteindre l’apogée du pouvoir sur ce continent.

Plus nous marchions vers le sud, plus nous devions faire attention à nos pas. Comme le soleil se couchait, la brume a commencé à s’accumuler entre les troncs épais des arbres, obscurcissant le sol même directement sous nos pieds.

Plus que la possibilité d’un ennemi imaginaire, je voulais prendre le garçon au dépourvu casser accidentellement une brindille pourrait le faire courir et compliquer la tâche.

Mes sources au château du Conseil m’ont dit qu’Arthur n’avait pas accepté l’artefact accordé à chacune des Lances pour augmenter leurs pouvoirs ; néanmoins, ce serait une erreur pour moi d’être imprudent.

Aussi lâche qu’il puisse être, le garçon était toujours une Lance, après tout.

Brier, mon bras droit, s’est arrêté et m’a fait signe sans rien dire de venir.

En passant devant les soldats de son unité, je suis arrivé à ce qui semblait avoir été un arbre.

En regardant la boue sombre qui s’accumulait au centre du tronc, j’ai voulu la toucher, mais Brier a repoussé ma main.

Mes yeux se sont rétrécis et j’ai lancé un regard à mon subordonné, mais Brier a simplement secoué la tête,
détaché un couteau de rechange de sa cuisse et l’a plongé dans la flaque.

Avec un léger sifflement, la lame du couteau s’est complètement dissoute en l’espace de quelques secondes.

Déplaçant mon regard vers le reste de l’arbre, qui semblait s’être effondré assez récemment, je l’ai pointé du doigt, demandant sans rien dire à Brier s’il pensait que cet acide en était la cause.

Brier a répondu d’un signe de tête et nous avons poursuivi notre randonnée jusqu’à ce qu’un de ses hommes – une femme, en fait – nous indique quelques autres arbres présentant la même corrosion au milieu de leur tronc.

Certains arbres étaient encore debout, l’acide n’ayant fait qu’un petit trou, tandis que d’autres avaient fondu jusqu’aux racines.

Un claquement sec venant d’en haut nous a immédiatement fait tourner en direction du son.

La femme a rapidement encoché une flèche sur son arc et a tiré.

La flèche a touché la source du son… une branche. Lâchant le souffle que je n’avais pas l’intention de retenir, j’ai étudié la branche qui était tombée, réalisant que certaines de ses parties avaient été corrodées par le même acide que celui des arbres.

J’ai lancé un regard menaçant à l’archer, qui a immédiatement baissé la tête pour s’excuser.

Incompétent. Je fis signe à tout le monde de continuer, mais restai près de l’arrière de l’équipe au cas où
quelque chose devait arriver.

Bien que les vents continuaient à secouer les arbres autour de nous, la forêt était étrangement calme.

Il n’y avait aucun bruit d’animaux proches, et je n’avais pas encore entendu le cri d’un seul oiseau – c’était presque comme si les habitants de la forêt avaient tous fui pour sauver leur vie.

Soudain, un cri douloureux a percé le silence. Nous nous sommes à nouveau arrêtés et tout le monde a regardé vers moi pour se guider.

D’après le timbre profond du cri, on aurait dit Ulric, mais était-ce vraiment la peine de donner notre position s’il avait déjà été attrapé ? Qu’il s’agisse de la Lance ou de l’ennemi supposé, l’élément de surprise était l’un de nos seuls avantages.

Brier, qui était un ami proche d’Ulric depuis bien avant qu’il ne rejoigne ma division en tant que chef, me fixait en fronçant les sourcils.

Ses yeux semblaient me demander de le laisser partir, mais je lui ai fait signe d’attendre.

J’ai séparé notre équipe de cinq personnes en deux groupes, avec Brier dans l’équipe de trois, et l’archer restant à mes côtés, puis nous nous sommes déployés et nous nous sommes lentement dirigés vers le son du cri
d’Ulric.

La densité des arbres diminuait à mesure que nous approchions d’une grande clairière, avec de plus en plus de signes évidents de l’acide autour de nous.

Le sol sous nos pieds s’est brusquement incliné, nous faisant presque dévaler la pente dans un brouillard mystérieux qui s’épaississait à mesure que nous nous rapprochions de la clairière.

Avec l’archer qui me couvrait, et Brier et son groupe à quelques pas devant moi sur ma gauche, j’ai détaché le manche de mon artefact, Stormcrow, et j’ai imprégné du mana pour le transformer en une puissante hallebarde.

Avec l’épouvantable brume verte qui nous bloquait la vue et le sol irrégulier en dessous, j’ai réprimé la tentation de faire demi-tour, gardant mes pensées fixées sur mon objectif de devenir une Lance.

J’ai levé mon bras, puis, en levant trois doigts, j’ai fait un compte à rebours silencieux.

Trois.

Deux.

Un.

Avec un rugissement, Brier a tailladé avec ses dagues dentelées, déchaînant un torrent de coups de vent tranchants pour dissiper la brume potentiellement dangereuse.

Mais qu’est-ce que…

Ma volonté de me battre s’est évanouie lorsque le brouillard vert s’est dissipé. Stormcrow a failli glisser de mes doigts relâchés tandis que nous nous tenions tous debout et fixions, les mâchoires relâchées, la scène qui se déroulait à quelques mètres devant nous.

Sans le savoir, nous étions tombés sur le bord d’un énorme cratère.

Au centre se trouvait une énorme et impressionnante lance qui faisait ressembler mon inestimable artefact, transmis par ma famille depuis des générations, à un cure-dent usagé.

Empalé sur la lance, il y avait ce qui semblait être un démon longiligne ressemblant à un diablotin.

Le sol grésillait sous le monstre suspendu, le même acide sombre s’écoulant de son corps grotesque.

Un léger sifflement provenait du brouillard vert qui s’échappait continuellement de la blessure béante, mais il était sans aucun doute mort.

La seule chose plus frappante que cette scène était peut-être la vue du dragon d’obsidienne dormant si négligemment à côté du garçon affalé contre un arbre de l’autre côté du cratère – un garçon qui ne pouvait être qu’Arthur.

Si je
n’avais pas vu le dragon lors de l’adoubement d’Arthur en tant que Lance, la peur qui me saisissait en ce moment aurait pu m’arracher la vie.

Pendant une seconde, j’ai cru que le garçon et son lien étaient tous deux morts pendant le combat, mais le mouvement régulier du corps du dragon me disait le contraire.

J’ai détourné mon regard du dragon noir pour voir Ulric au sol de l’autre côté du cratère.

Ses troupes moins une étaient regroupées autour de lui, soignant les moignons de son bras et de sa jambe gauche. Le garçon est peut-être mort au combat, ai-je pensé, plein d’espoir.

J’ai évalué la situation du mieux que je pouvais à cette distance.

Il était difficile de voir l’état du garçon d’ici, mais d’après la respiration irrégulière de l’imposante bête à ses côtés, on pouvait dire qu’ils avaient tous deux subi des dommages.


J’ai desserré ma prise sur Stormcrow.

“Récupérez le corps du général.”

Brier a fait signe à un de ses hommes d’avancer, puis Ulric, qui nous avait repérés, a agité son bras restant.

“Ne faites pas ça !” Ulric et ses troupes hurlaient – mais le subordonné de Brier avait déjà sauté dans le cratère pour se rendre de l’autre côté où se trouvait Arthur.

Alors que l’homme de Brier s’élançait vers le monstre longiligne, un tentacule sombre sortit de son corps et s’agrippa à sa cheville.

Le soldat hurla de douleur, mais plutôt que de le tirer, le tentacule trancha son pied protégé par
le mana, l’envoyant culbuter vers le centre du cratère.

Le bras du soldat a atterri dans la flaque de boue verte – presque immédiatement, l’acide s’est frayé un chemin à travers son armure et sa chair jusqu’à ce qu’il ne reste même plus d’os.

Le soldat, hurlant toujours à l’agonie, s’est éloigné de la substance caustique, mais le tentacule s’est enroulé autour de ses jambes et a entraîné le reste de son corps dans la flaque.

Nous sommes restés là, horrifiés et silencieux, les seuls sons provenant de l’acide qui détruisait le corps du soldat et de l’archer qui vomissait derrière moi.

“Ne vous approchez pas du monstre !” Ulric a soufflé, sa voix étant rendue difficile par la douleur.

“Le général a dit qu’il n’attaquera pas si vous gardez vos distances.”

“Qu’est-ce qui se passe ? !” J’ai rugi, perdant mon calme.

“Faites-moi un rapport!”

Son regard topaze scintillant m’a transpercé directement, faisant frémir mon corps par réflexe.

Les yeux du dragon contenaient une férocité et une sagesse qui faisaient passer toutes les bêtes de mana que j’avais vaincues pour des poupées en peluche.

“Fais un pas de plus si tu veux perdre ta tête,” gronda le dragon, montrant ses crocs.

“Il parle !” Brier a crié, reculant de peur.

Saisissant plus fermement la poignée de Stormcrow pour réprimer mon envie instinctive de reculer, j’ai répondu :

“Mes excuses, puissant dragon. Nous n’avons pas l’intention de faire du mal à ton maître. Nous souhaitons
simplement le ramener sain et sauf au Conseil et veiller à ce que ses blessures soient soignées.”

Le dragon a soufflé de l’air par son museau, comme s’il se moquait de mes paroles.

“Ma promesse tient toujours, Capitaine. Faites un pas de plus…”

“Assez”, a coupé Arthur en s’appuyant sur le dragon pour se lever. Il s’est approché de moi à pas lents, mais n’avait visiblement pas l’intention de s’arrêter.

Il était grand pour son âge, à peine quelques centimètres de plus que moi, mais j’avais l’impression qu’il me dominait.

Inconsciemment, je me suis écarté de son chemin alors qu’il passait devant moi sans un seul mot, et se
dirigeait vers le centre du cratère où le tentacule avait tué un de mes soldats.

J’ai maudit dans ma tête – pas contre lui, mais contre moi-même pour avoir été si ignorant.

Ce n’est que maintenant que je commençais à réaliser l’écart entre moi et ce garçon.

Je suis resté silencieux pendant qu’il avançait prudemment sur le terrain en pente.

Il arriva à portée de la vigne corrosive, qui semblait être faite d’un mystérieux mana, mais le tentacule se figea et se brisa au contact.

Le garçon s’approcha de cette flaque, capable de faire fondre même les armures et les os, et posa négligemment un pied dessus. L’acide s’est figé, le garçon a marché dessus et a tendu le bras vers le monstre

. Il a sorti une épée sarcelle usée et a dit,

“Sylvie, allons-y.”

Le dragon d’obsidienne a battu des ailes, créant une vague de vent en dessous de lui.

Le dragon plana au-dessus de son maître et abaissa sa queue pour qu’il puisse s’y accrocher.

Monté sur la puissante bête, le garçon a rengainé son épée et m’a regardé, son regard dur et désapprobateur.

“Demande au Capitaine Glory ou à quelqu’un d’autre de porter le corps du serviteur au Conseil.”

Il y avait dans ses mots une pointe de douleur pour laquelle j’aurais puni n’importe qui d’autre, mais j’ai tenu ma langue. La peur toujours présente en moi, et la pression pression écrasante qu’il dégageait en donnant ses instructions, m’ont fait perdre tout le reste de confiance que j’avais.

Il était vraiment une Lance.

J’ai rengainé mon arme et me suis mis à genoux.

“Oui, Général.”


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