the beginning after the end Chapitre 336

LA PAIX HANTÉE

J’ai dit : ” Ouah ! “, sincèrement surpris par la vue qui s’offrait à moi.

La maison de Darrin dans la campagne de Sehz-Clar était deux fois plus grande que le manoir des Helsteas à Xyrus, et elle était entourée de champs verts et dorés qui s’étendaient à perte de vue. Une petite ville était nichée entre deux collines à quelques kilomètres de là, et une poignée d’autres domaines similaires parsemaient la campagne environnante.

La structure principale avait deux étages, mais s’évasait en ailes basses qui s’ouvraient de chaque côté. L’ensemble du manoir était fait de briques rouges claires soulignées par des colonnes de pierre blanche. La maison était entourée d’une cour bien entretenue avec de l’herbe verte et des arbustes à fleurs denses, et un chemin menait à l’est, où je pouvais voir une sorte de zone murée plus haut sur la colline.

La sérénité rurale du domaine avait calmé les nerfs de tout le monde, encore sur les nerfs après l’assaut dans les Relictombs. En regardant le tableau qui nous entourait, je commençais à me réjouir d’avoir au moins un peu de repos, sans torture ni tentative d’assassinat.

“L’avantage de vivre à la campagne”, dit Darrin en souriant. “La propriété coûte un quart de ce que vous payeriez dans les dominions plus densément peuplés, et ces collines ont un sol pauvre, donc vous n’avez pas à vous battre avec les fermiers pour les droits fonciers, non plus.”

“Je suis un peu surpris que vous ne viviez pas dans les Relictombs, cependant”, ai-je dit en passant un doigt le long du bord d’une fleur violet vif. “Vu ce que vous faites.”

Darrin a commencé à nous conduire à travers la large pelouse, au milieu de laquelle nous étions apparus, vers les doubles portes blanches brillantes de sa maison. “Je ne pourrais pas m’offrir une propriété là-bas, alors le mieux que je puisse faire est de louer une suite de deux pièces dans l’une des plus belles auberges, et cela coûterait encore une petite fortune.” Il marqua une pause, observant les collines ondulantes et le ciel large et lumineux. “Non, je pense que je préfère vivre ici, et payer les frais de téléportation.”

J’ai suivi son regard, en admirant à nouveau la vue. “Je suppose que je ne peux pas vous en vouloir. C’est une belle vue.”

Darrin a posé une main sur l’épaule d’Alaric. “Je n’aurais jamais réussi tout ça sans la présence de mon mentor. Vous êtes entre de bonnes mains, Grey, même s’il fait semblant d’être rude.”

Alaric a soufflé, ses joues déjà rougies se sont assombries et son regard s’est posé partout sauf sur Darrin. “Et ça m’a fait beaucoup de bien, vu que tu n’as fini par posséder qu’un seul domaine au milieu de nulle part…”

Souriant, Darrin frappa doucement à la porte.

Un instant plus tard, elle s’ouvrit brusquement et une jeune fille, qui ne devait pas avoir plus de sept ou huit ans, se jeta dans ses bras. Elle s’est mise à crier “Oncle Darrin !” en serrant ses bras autour de son cou et en souriant par-dessus son épaule.

Quand elle a réalisé qu’Alaric et moi étions là, ses yeux, verts comme des émeraudes, se sont écarquillés, elle a poussé un cri et s’est dégagée de l’étreinte de Darrin pour se cacher derrière lui et nous regarder.

En donnant à la fille ce que j’espérais être un sourire amical, j’ai salué. Elle s’est immédiatement cachée derrière Darrin, qui a ri.

“Pen, voici mes amis, Alaric et Grey”, a dit Darrin, en la remettant doucement dans la nature et en ébouriffant ses cheveux blonds foncés. “C’est bon, ils sont amicaux. Enfin, Grey l’est.”

Le visage d’Alaric se tordit en un grognement menaçant et il grogna dans sa poitrine. “Mais c’est moi qui suis méchant, et je transforme les petits enfants en délicieuses tartes !”

La fille ricana et leva les yeux vers Darrin. “Tes amis sont drôles !”

“C’est ce qu’ils pensent, en tout cas”, répondit Darrin en faisant les yeux doux à Alaric. Il a pris la fille dans ses bras et l’a portée pour franchir le seuil, en nous faisant signe de le suivre.

“Des nouvelles de ta mère pendant mon absence ?” lui demanda-t-il alors qu’ils nous conduisaient dans le hall d’entrée, où deux escaliers incurvés menaient à l’étage supérieur.

Elle a secoué la tête et fait la moue. “Non.”

Darrin l’a prise dans ses bras et lui a tapoté le dos pour la consoler. “Ce n’est pas grave, je suis sûr qu’elle va bientôt revenir.” Il la dépose sur le sol en granit. “Pourquoi n’irais-tu pas dire aux autres que nous avons des invités ?”

Hochant sérieusement la tête, la petite fille a disparu par une porte à notre droite, qui devait donner sur l’une des autres ailes de la maison.

“La vôtre ?” J’ai demandé, en la regardant s’éloigner.

“Oh, non”, dit Darrin en se passant la main dans les cheveux. “Sa mère est l’une de mes coéquipières de l’époque. Elle est toujours active. Pen reste avec moi parfois, quand sa mère est en ascension.”

Mes yeux ont suivi Pen hors du hall d’entrée et se sont arrêtés sur une silhouette appuyée contre le mur dans un coin. C’était une jeune femme aux cheveux orange vif qui passaient au blond soleil là où ils se terminaient juste après ses épaules. Elle portait un chemisier blanc avec des boutons argentés et un pantalon en cuir serré, et une longue épée fine était suspendue à sa ceinture.

Mais ce sont ses yeux noisette qui sont ressortis, ou plutôt, c’est la façon dont ils ont parcouru lentement mon corps, du bout de mes bottes jusqu’à mes cheveux blonds pâles, avant de tourner dans un roulement d’œil dédaigneux.

Avant que je puisse faire plus que répondre à son regard, la jeune femme a quitté la pièce, et mon attention a été redirigée.

“Monsieur Darrin !” dit une voix joyeuse d’une pièce derrière les escaliers. Une femme ronde aux cheveux châtains en est sortie, s’essuyant les mains avec une serviette. “Je suis vraiment désolée, je n’ai pas entendu la porte.”

Darrin lui adressa un sourire chaleureux, bien que la direction de son regard s’attarde sur le passage où la jeune femme avait disparu. “Pas de problème, Sorrel. Nous avons des invités pour la soirée.”

La femme a fait une révérence, ses cheveux auburn bouclés serrés flottant autour de son visage rond. “C’est un plaisir ! Avez-vous tous les trois faim, Monsieur Darrin ?”

L’estomac d’Alaric gronda de manière audible en réponse, qu’il tapota de manière appréciative. “Peu importe, où cachez-vous les bonnes choses ?” Sans attendre de réponse, le vieil homme s’éloigna d’un pas décidé.

Secouant la tête en direction de son ami, Darrin dit : “Pourquoi ne montres-tu pas d’abord à Grey la salle de bain ?”. Se tournant vers moi, il ajoute : “Je suppose que cela fait longtemps que tu n’as pas pris un bain chaud ?”.

La gouvernante de Darrin m’a conduit avec empressement plus loin dans le manoir jusqu’à ce que je me retrouve dans ce qui, à première vue, semblait être une grotte. Les murs de la salle de bain étaient faits de pierres escarpées et la baignoire elle-même était enfoncée dans la roche lisse du sol de la “grotte”. Après que Sorrel m’ait quitté, j’ai pris le temps d’examiner la pièce.

En dehors de la baignoire, il y avait un miroir encastré dans le mur, une série de supports et de crochets pour suspendre les vêtements, et une niche de la taille d’une personne que je n’ai pas immédiatement comprise, jusqu’à ce que je trouve un petit bouton en cuivre à côté.

Le bouton a cliqué lorsque j’ai appuyé dessus, et une vague de chaleur en est sortie. J’y ai plongé ma main ; l’air était sec et chaud.

En cliquant à nouveau sur le bouton, l’effet s’est arrêté.

‘Ooh, fantaisie’ dit Regis avec admiration.

En portant mon attention sur la baignoire, j’ai trouvé une rangée de boutons le long du bord. Durant ma vie de Roi Grey, j’avais appris à apprécier les bains chauds dans une eau chargée en sel. C’était un luxe dont je n’avais pas profité depuis ma renaissance à Dicathen. Alors, quand j’ai vu le bouton intitulé “Bain salé”, j’ai su que je devais l’essayer en premier.

En appuyant sur le bouton, de l’eau salée chaude s’est écoulée des parois de la baignoire rocheuse, et elle était pleine avant que j’aie fini d’enlever les simples vêtements que j’avais portés pour l’épreuve.

En m’enfonçant dans l’eau, un frisson me parcourut l’échine malgré la chaleur.

À quand remonte la dernière fois où j’ai profité d’un confort aussi simple ? Je me suis demandé, laissant ma tête tomber en arrière pour que l’eau salée couvre mes oreilles, noyant tout bruit à l’exception de mes propres pensées.

Et celle de Regis. ‘La ville de Maerin n’était pas si mal, mais c’était il y a une centaine d’années, non ?’

J’ai laissé échapper un rire avant de m’asperger le visage d’un peu d’eau. Après l’avoir essuyée, j’ai répondu : ‘C’est bien l’impression que ça donne. Tu veux sortir un peu ?’

Regis a sauté de mon corps pour se tenir à l’extérieur de la piscine. Il s’étira, poussant ses pattes avant en avant et baillant largement. “Tu sais, j’oublie parfois à quel point c’est calme quand je n’ai pas tes idées noires qui me trottent dans la tête en permanence.”

“Je ne suis pas d’humeur maussade”, ai-je répondu sur la défensive, en jetant un regard à mon compagnon sous des paupières mi-closes.

Regis a ronflé en marchant en un cercle lent avant de s’allonger. “Ok, princesse.”

D’un coup de pied vers l’extérieur, j’ai envoyé une vague d’eau salée chaude en cascade sur le bord de la baignoire pour tremper mon compagnon. Il se leva d’un bond, bafouillant d’indignation. “Je viens de me mettre à l’aise !”

Les flammes d’ombre qui scintillent autour de sa crinière se sont enflammées, le séchant instantanément, et il a trouvé un autre endroit pour s’installer. Il a laissé échapper un bâillement et a étiré ses longs membres avant de demander : “Alors, et maintenant ?”

J’ai laissé mes yeux se fermer. “Et maintenant ? Laissons-nous quelques minutes pour nous détendre, puis nous verrons ce qu’Alaric et son ami ont dans leurs manches.”

Je sentis le lourd brouillard du sommeil s’installer sur moi peu après. Bien que je n’aie pas vraiment besoin de dormir, je savourais l’idée de m’assoupir un moment, et je ne luttais pas contre cette sensation.

Le son d’une foule en train de chanter venait de partout autour de moi, comme le bruit des vagues qui s’écrasent contre la paroi d’une falaise ; il était distant et étouffé, comme si je l’entendais de très loin.

J’ai lentement ouvert les yeux et regardé autour de moi. Je me tenais sur une plateforme de duel carrée, entourée de tribunes remplies de visages familiers : Claire Bladeheart et le reste du Comité de Discipline, les Lances, Jasmine et les Twin Horns, Virion, les rois et les reines du Conseil de Dicathen, les aînés qui m’ont formé aux quatre éléments, Dame Vera, la Directrice Wilbeck, Caera, Ellie, avec Sylvie sous forme de petit renard blanc sur ses genoux, ma mère… mon père.

Quelqu’un d’autre était aussi sur la plateforme de duel : Cecilia. Elle a tendu la main, et une épée à double lame a pris vie dans son poing, un faisceau de lumière blanche chaude qui bourdonnait avec une énergie mortelle.

J’ai salué Cecilia, mais elle s’est contentée de me lancer un regard noir avant de s’élancer sur la plate-forme, son arme laissant une traînée de lumière dans l’air. J’ai levé Dawn’s Ballad pour bloquer l’attaque, mais la lame sarcelle s’est brisée dans ma main, et j’ai ressenti une douleur brûlante lorsque l’arme de Cecilia a pénétré profondément dans mon épaule.

Pendant un moment, nous étions face à face, ses yeux turquoise flamboyant de manière malveillante.

Elle a arraché la lame de mon épaule et s’est retournée, dirigeant l’autre extrémité vers mon estomac. J’ai cherché les voies éthériques pour faire un God Step, mais il n’y avait rien.

La lame s’est enfoncée dans mon estomac et a éclaté dans mon dos.

Derrière Cecilia, quelqu’un courait dans un long tunnel vers nous. Bien qu’il semblait à des kilomètres, j’ai rencontré les yeux de Nico, aveugles de haine, tordus par la peur, et j’ai senti une épaisse couche de glace grandir sur mon cœur, et le détachement froid que j’avais appris en tant que Roi Grey s’en répandre.

Cecilia libéra sa lame d’un coup sec et la fit tournoyer, une lumière or-vert émanant de l’extérieur, tachant les bords de ma vision et brillant sur les visages gelés du public. Un rayon de lumière pure l’a soulevée de la plate-forme de duel, sa lame pointant vers ma poitrine comme une lance, puis elle a couru vers moi.

La scène s’est figée. Debout, j’ai serré mon poing, tenant Dawn’s Ballad, la lame sarcelle translucide, à nouveau entière, réfractant la lumière et envoyant des faisceaux vert-bleu dansant sur la plateforme de duel. Au loin, Nico courait toujours vers nous, la seule chose qui bougeait à part moi.

Et l’histoire se répète…

Cecilia était de nouveau en mouvement, s’écrasant sur moi comme une comète. Lorsque nos lames se sont affrontées, une onde de choc s’est propagée, détruisant la plate-forme, les gradins, l’arène, et balayant le public – tous ces visages familiers de mes deux vies – dans un nuage de poussière.

Ma lame flamboyait d’une violente lumière améthyste là où elle avait traversé la poitrine de Cecilia. Mais c’est Tess, et non Cecilia, qui s’est effondrée en avant, son corps tombant dans mes bras, son sang se déversant sur mes mains, tachant rapidement la plateforme de duel de rouge.

J’ai ouvert la bouche pour haleter… quelque chose, n’importe quoi, mais les mots étaient bloqués dans ma gorge, comme si une main géante s’était enroulée autour de mon cou et m’étouffait. Tout ce que je pouvais faire, c’était de regarder, paralysé, alors que la lumière disparaissait de ses yeux.

Le bout de ses doigts a effleuré mon visage, descendant le long de ma joue et sur mes lèvres.

Le poing glacé qui enserrait ma poitrine a éclaté, et mes yeux se sont ouverts.

En poussant une respiration tendue et à moitié étouffée, je me suis relevé du bain de sel et j’ai roulé pour m’allonger sur le sol, haletant.

“Hey !” Regis a aboyé, alors que j’avais envoyé une vague d’eau de bain éclabousser le sol de la grotte. “Qu’est-ce que j’ai fait ce-whoa, tu vas bien ?”

“Bien”, ai-je marmonné en me frottant fortement le visage. “Juste un mauvais rêve.”

“Tu veux en parler ?” a-t-il demandé, en posant son menton sur ses pattes.

“Pas vraiment”, ai-je dit en roulant sur mes pieds, les images du rêve devenant déjà boueuses et déformées dans mon esprit, à l’exception du sang de Tess qui tacheait mes mains.

Je te trouverai, Tess. Je te le promets.

Sorrel m’a rejoint dans le hall à l’extérieur de la salle de bain après que j’ai enfilé des vêtements propres provenant de ma rune dimensionnelle. Elle a levé un sourcil en me regardant de haut en bas, réprimant à peine un sourire en coin.

“Vous êtes bien propre…” a-t-elle dit. “Monsieur Darrin et les autres partagent un verre sous le porche arrière. Je vais vous montrer le chemin.”

La gouvernante a parcouru le manoir jusqu’à ce qu’on arrive à un solarium entièrement entouré de verre. Elle contenait des plantes d’une centaine de variétés différentes, et était remplie des odeurs riches, douces et terreuses des fleurs et des herbes. J’ai inspecté la collection au fur et à mesure que nous passions, mais je n’ai reconnu qu’une poignée d’espèces végétales. Une porte menait à un porche ouvert qui donnait sur les interminables collines vertes et dorées.

Dehors, j’ai trouvé non seulement Alaric et Darrin, mais aussi la fille Pen, la jeune femme aux cheveux blonds orangés, et trois autres enfants d’âges différents.

Pen a été la première à me remarquer et a immédiatement plongé son visage dans l’épaule de Darrin.

Alaric a levé les yeux et m’a donné un faux froncement de sourcils. “Je commençais à craindre que tu te sois noyé dans le bain, mon garçon. J’aurais bien envoyé Sorrel voir comment tu allais, mais Darrin lui a dit de ne pas faire ce que je lui demandais.”

“Tu m’en veux, après ce qui s’est passé la dernière fois que tu étais ici ?” demanda Darrin en tapotant légèrement le dos de Pen.

Les joues d’Alaric, déjà rougies par l’alcool, devinrent d’un rouge plus vif. “Tu as dit que nous n’allions pas reparler de ça”.

Darrin a croisé mon regard et m’a fait un clin d’oeil. “Je l’ai dit, et on ne le fera pas. Grey, venez nous rejoindre !”

Je me suis assis sur une chaise en bois vide et tous les regards se sont tournés vers moi, même celui de Pen, qui regardait derrière un rideau de ses propres cheveux.

“Hooligans, voici l’ascendeur Grey, un autre élève d’Alaric,” dit Darrin en guise d’introduction. “Grey, voici ma pupille, Adem.”

Le garçon indiqué semblait être au début de l’adolescence, à peu près l’âge de ma sœur, peut-être un peu plus. Ses yeux bleus foncés ont rencontré les miens sans une once de peur ou d’intimidation. Nous nous sommes regardés pendant un moment avant qu’il ne me fasse un petit signe de tête.

“Et eux,” dit Darrin, “sont mes apprentis, Katla, Ketil et Briar. Les parents des jumeaux sont fermiers ici à Sehz-Clar et essaient de les faire entrer dans l’une des académies d’ascendeurs. Briar est la fille aînée du Sang Nadir, et elle est ici pour s’entraîner en vue de sa deuxième année à l’Académie Centrale.”

Les jumeaux avaient les mêmes cheveux blonds brillants, presque aussi clairs que les miens mais plus éclatants, et étaient trapus et musclés, probablement parce qu’ils avaient grandi dans une ferme. Katla a hoché la tête, mais a gardé les yeux fixés au sol. Ketil, quant à lui, ajusta sa posture pour se tenir plus grand et s’interposer entre elle et les autres pour les protéger.

Briar du Sang Nadir faisait rouler ce qui ressemblait à une pointe de flèche argentée brillante dans sa main, sauf qu’elle n’était pas dans sa main, mais planait à environ un centimètre au-dessus d’elle. Elle n’a pas levé les yeux et n’a pas répondu à la présentation.

En regardant les enfants, je n’ai pas pu m’empêcher de penser à la directrice Wilbeck, son visage encore frais dans mon rêve. Je savais que c’était en partie dû à la sentimentalité laissée par l’étrange cauchemar, mais je ne pouvais m’empêcher d’apprécier Darrin Ordin. Il me rappelait la directrice, et même un peu mon père quand Reynolds était jeune…

M’arrachant à mes pensées, je leur ai adressé un léger sourire. “C’est un plaisir de tous vous rencontrer.”

Katla a marmonné son salut en retour, bien que son frère ait été plus bruyant.

Adem s’est levé et s’est incliné fermement. “Bienvenue chez nous, Ascendeur Grey. Nous sommes honorés de vous recevoir.”

Les lèvres de Darrin s’agitèrent et il cacha un sourire à la salutation du garçon, mais il se transforma en froncement de sourcils lorsque Briar laissa échapper un grognement dérisoire.

Adem lui lança un regard furieux alors qu’elle retournait à son siège, mais ne répondit pas.

“Alors, Briar”, a dit Alaric dans le silence gênant qui a suivi, “tu as survécu à une année à l’Académie Centrale, hein ? C’est bien pour toi, gamine.”

La jeune femme a jeté ses cheveux multicolores en levant un regard de défi vers le vieil homme. “Bien sûr. Bien que l’Académie Centrale soit l’une des meilleures, et des plus dures, académies de formation militaire et d’ascendeurs d’Alacrya, j’ai obtenu des résultats supérieurs à la moyenne sur tous les critères d’évaluation.”

Alaric a sifflé en signe d’appréciation. Il m’a dit : “La plupart des académies axées sur les ascendeurs utilisent les mêmes critères que l’Association des Ascendeurs. C’est plus facile de suivre les progrès de cette façon.”

J’ai hoché la tête, disant seulement, “Je vois.”

“Et toi ?” Briar a demandé avec insistance, les sourcils levés en signe évident de scepticisme. “J’en doute, étant donné que mon professeur a dû payer ta caution pour avoir fait tuer tes coéquipiers lors d’une minable épreuve préliminaire.”

“Ne sois pas méchant !” dit Pen, en faisant la moue à la fille plus âgée.

“Briar”, dit fermement Darrin. La jeune femme se raidit, se tournant vers lui mais se concentrant sur un point au-dessus de son épaule au lieu d’établir un contact visuel. “L’impolitesse envers mes invités s’étend à l’impolitesse envers moi. Si tu ne peux pas retenir ta frustration, je t’encourage à te rendre dans les salles d’entraînement pour te défouler.”

Je pouvais voir sa mâchoire se serrer de frustration, mais la jeune femme a cédé, inclinant la tête vers son professeur avant de retourner dans la maison.

“Elle ne s’est même pas excusée”, a marmonné Adem dans son souffle.

Darrin a laissé échapper un soupir en passant une main dans ses cheveux blonds. “Je vais m’excuser en son nom. Briar est… fière de son éducation et de ses accomplissements personnels.”

“Un sacré rayon de soleil, celle-là”, dit Alaric en prenant une généreuse gorgée de son verre de vin.

“J’ai vu pire “, ai-je dit en haussant les épaules, mon regard s’attardant derrière l’endroit où Briar était parti.

L’ascendeur à la retraite a laissé échapper un petit rire en soulevant Pen de ses genoux. “Maintenant, nous avons tous les trois des choses dont nous devons discuter.”

Les jumeaux ont partagé un regard soulagé et se sont précipités à l’intérieur, mais Pen a dû être chassé par la gouvernante. Adem s’est attardé, regardant Darrin avec espoir, son visage s’est effondré lorsque l’ex-ascendeur lui a fait signe de rentrer lui aussi.

Darrin a regardé le garçon rentrer dans la maison en boudant.

“C’est votre pupille ?” J’ai demandé, curieux de savoir pourquoi un riche ex- ascendeur semblait diriger sa propre maison de transition pour les jeunes Alacryens.

Darrin a hoché la tête et a bu une gorgée dans une tasse en bois. “Ses parents ont tous deux été tués dans les Relictombs. Je ne les connaissais pas, mais la mère de Pen oui. Le garçon n’avait personne d’autre, et il aurait fini dans les bidonvilles quelque part, ou dans un trou à rat d’une académie qui ne l’aurait formé qu’à moitié avant de l’envoyer mourir à la guerre.”

“Donc vous l’avez adopté à la place ?”

Darrin a froncé les sourcils en me regardant avec confusion. “Adopté ? Non, bien sûr que non. Seuls les sangs nommés ou les hauts-sangs sont autorisés à adopter formellement. Est-ce que c’est… différent, là d’où vous venez ?”

J’ai rapidement secoué la tête. ” Je ne parlais pas d’une adoption formelle, non, juste du fait que vous l’ayez pris en charge. C’est… très gentil.”

‘Merci pour l’info’ j’ai pensé à Regis.

‘Hein ? Quoi ? Je ne faisais pas attention.’

Résistant à l’envie de rouler des yeux, je me suis à nouveau concentré sur Darrin. “Et la fille ? Briar ?”

“Tu veux dire Miss Supériorité ?” Alaric a ricané.

Darrin a lancé un regard significatif à Alaric avant de se tourner vers moi. “Briar a été un peu contrariée que je sois préoccupé par votre procès au lieu d’être ici, à l’entraîner. Ses parents m’ont payé cher pour être son mentor, mais elle pense que les prouesses physiques et magiques sont tout ce qu’il faut pour survivre aux Relictombs.”

“Ça ne fait pas de mal d’être plus fort”, ai-je argumenté, mon regard s’attardant sur la porte par laquelle les enfants étaient partis.

Le regard de Darrin est devenu distant. “Oui, mais sortir vivant des Relictombs est aussi un travail d’équipe.”

‘Tu entends ça ? Apparemment, on ne s’y prenait pas bien’ ajouta Régis avec un petit rire.

“Quoi qu’il en soit, même si ma vie n’a plus rien de glamour, il est beaucoup plus sûr pour moi de former des enfants que d’être ascendeur.” Il se gratta la joue, l’air presque gêné. “Bien qu’il ne soit pas de mon sang, je ne pouvais pas laisser Adem seul et partir en ascension alors que chaque ascension pouvait être la dernière. Si quelque chose m’arrivait… eh bien, il n’aurait vraiment plus personne.”

“Oui, Darrin est un vrai tendre. C’est pourquoi je savais qu’il t’aiderait”, dit Alaric avec un sourire en coin avant de donner un coup de coude à son ancien élève. “Tu te souviens de la fois où…”

J’ai regardé en silence Darrin se masser l’arête du nez et respirer profondément tandis qu’Alaric évoquait le bon vieux temps. La présence du sympathique jeune ascendeur – ou ex-ascendeur – était devenue de plus en plus inconfortable pour moi. Non pas parce que j’avais peur qu’il découvre qui j’étais, mais parce qu’il était de plus en plus difficile de le voir comme un ennemi. Son inquiétude pour Briar, sa sympathie après avoir adopté Adem, et même le fait qu’il garde l’enfant de son ancienne coéquipiere… Je ne pouvais tout simplement pas le lier aux mêmes personnes contre lesquelles j’avais fait la guerre.

“Je suis désolé, Grey. Alaric et moi avons tendance à nous égarer quand nous parlons,” dit Darrin en riant. “Maintenant, où en étions-nous…”

“A part le fait que vous soyez “un tendre” comme l’a dit Alaric, je ne sais toujours pas pourquoi vous avez choisi de m’aider”, ai-je répondu en étudiant l’ascendeur retraité. “Je ne suis pas sûr de ce qu’Alaric vous a promis, mais je n’ai pas beaucoup de richesses.”

Darrin s’est levé et a traversé le porche, s’appuyant sur la balustrade. “La plupart des gens que j’aide n’en ont pas. Non, je n’ai pas besoin d’argent. Je gagne encore un peu d’argent en visitant les académies et en racontant des histoires effrayantes aux étudiants pour les garder dans le rang, et bien sûr en prenant des étudiants privés comme Briar, mais j’ai fait fortune dans les Relictombs, et cela me permettra de rester à l’aise jusqu’à ce que je sois un vieil homme.

“C’est juste que… je n’aime pas voir le petit gars se faire marcher sur les pieds par la noblesse. Et je n’aime vraiment pas quand les ascendeurs sont jetés, juste parce qu’ils n’ont pas le soutien d’un haut-sang.”

“Cela explique pourquoi ces juges vous détestaient tant”, ai-je noté, me souvenant de leur hostilité ouverte.

Darrin a ri doucement. “Ouais, ce n’était pas la première fois que j’étais en conflit avec Blackshorn et Frihl.”

“Alors… vous voulez me faire croire que vous m’avez aidé par pure bonté d’âme
?” Je me suis penché en avant sur ma chaise, observant attentivement l’Alacryen.

Il tourna le dos aux collines et s’appuya contre la balustrade, croisant mon regard avec une intensité que je n’avais pas vue de sa part auparavant, même au procès. “Pas exactement.”

Je l’ai regardé attentivement, ne sachant pas où il voulait en venir.

“J’investis dans les gens, Grey. Des gens comme Adem, Katla et Ketil. Des gens comme une douzaine d’autres ascendeurs qui ont été traînés en justice, pour des droits d’accolades, ou une mort accidentelle, ou des badges expirés.”

“Vous vous attendez à une part des bénéfices, comme Alaric ?” J’ai dit, sans surprise.

Alaric a ronflé. “C’est exactement ce que je lui ai dit de faire, petit ! Mais il n’a pas mon sens des affaires.”

Darrin lui a lancé un regard impassible. À moi, il a dit : “J’attends de vous que vous vous souveniez que les gens peuvent être gentils, et que lorsque vous verrez quelqu’un qui n’a pas de chance, ou qui n’est pas aussi chanceux que vous, ou qui a besoin d’aide, vous fassiez ce que vous pouvez.”

J’ai cligné des yeux, attendant une punchline ou un “et” à suivre, mais Darrin est resté assis en silence.

“C’est tout ?” J’ai fini par dire. “Vous vous attendez à ce que les gens… le transmettent ?”

Darrin a jeté un regard rapide à Alaric avant de se retourner vers moi, les yeux brillants et un sourire de garçon réapparaissant sur son visage. “Ok, il y a peut- être encore une chose…”


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